Una mostra su Ada Lovelace, la prima programmatrice informatica della storia

Un secolo prima che il primo computer venisse sviluppato, un’inglese di nome Ada Lovelace ha gettato le basi teoriche per la creazione di un dispositivo che potesse risolvere una serie di problemi a base di matematica. Ampiamente accreditata come in assoluto la prima programmatrice di computer della storia, il lavoro pionieristico di Ada Lovelace è ricordato in questi giorni da una nuova mostra che si tiene presso il Museo della Scienza di Londra, nel Regno Unito.

La data di apertura della mostra, ricorda Science, non è stata scelta a caso. I geek di tutto il mondo commemorano i successi di Ada Lovelace oggi, come ogni anno a metà ottobre – il giorno noto come l’Ada Lovelace Day. La nuova mostra anglosassone presenta modelli di macchine di calcolo della storia dell’informatica, note dettagliate e lettere scritte a mano che raccontano la storia delle idee innovative di Ada Lovelace.

Gallery View of “Ada Lovelace Enchantress of numbers.  An exhibition about the remarkable story of Ada Lovelace, a Victorian pioneer of the computer age, celebrating the bicentenary of her birth.

Nata Augusta Ada Byron, nel dicembre 1815, Ada Lovelace era figlia del celebre poeta George Byron e di sua moglie, Anne Isabella Noel. Ha poi sposato William King-Noel, primo Conte di Lovelace nel 1835 (da qui il suo cognome).

La macchine di calcolo Charles Babbage

Quando Ada Lovelace era un’adolescente, ha visitato la casa di Charles Babbage, un ingegnere matematico e un meccanico, che stava lavorando sulla sua Difference Engine, una macchina calcolatrice progettata per risolvere problemi matematici complessi. Lovelace ha maturato un vivo interesse per la macchina e nella matematica, più in generale, secondo Tilly Blyth, curatore principale della mostra su Ada Lovelace, che ha detto in una dichiarazione che il soggetto ha “affascinato e affascinato”, la giovane Lovelace.

Il suo interesse precoce per la matematica e le macchine complesse utilizzate per risolvere le equazioni alla fine l’ha portata a dare uno sguardo più da vicino ai principi nascosti dietro un’altra macchina che Babbage aveva proposto di costruire, l’Analytical Engine. Nel 1842, la Lovelace ha tradotto in inglese un resoconto dettagliato di questa macchina, descritto dal matematico italiano (e più tardi Primo ministro d’Italia) Luigi Menabrea.

Il primo algoritmo della storia

La traduzione di Lovelace del racconto di Menabrea è stata pubblicata accanto alle sue ampie note sulla macchina analitica e sui suoi potenziali usi. Incluso nelle sue note è un algoritmo che la macchina potrebbe utilizzare per calcolare i numeri di Bernoulli (un insieme di numeri razionali spesso utilizzati nella teoria dei numeri, o aritmetica). Molti considerano l’algoritmo di Ada Lovelace il primo codice per computer mai creato, perché era la prima serie logica di passi sviluppati per l’uso di una macchina specifica.

Ma oltre a scrivere il primo codice per computer al mondo, Ada Lovelace predisse anche la venuta dell’era dei computer. Le sue note sulla macchina analitica portano un messaggio importante: le macchine matematiche complesse possono fare molto di più che semplici calcoli. Ha predetto chel’ aggeggio di Babbage avrebbe potuto risolvere qualsiasi problema che potesse essere espresso utilizzando simboli logici – come la creazione di partiture complesse.

Oggi le note di Ada Lovelace sono in mostra presso la nuova mostra dello Science Museum di Londra, insieme ad una raccolta di sue lettere personali e alcuni ritratti di programmatori di computer di epoca vittoriana. In esposizione sono anche gli intricati disegni di Babbage della macchina analitica, nonché una parte della macchina di calcolo (che non è stata mai completamente costruitA), così come altre invenzioni.

Il Museo della Scienza di Londra ospiterà la mostra su Ada Lovelace, la prima programmatrice della storia, fino a marzo 2016. Qui di seguito un piccolo assaggio degli oggetti esposti.

La macchina di calcolo

Babbage's Difference Engine No 1, 1824-1832.

Babbage’s Difference Engine No 1, 1824-1832. (Credit: Science Museum / SSPL)

La macchina di calcolo è stata la prima macchina calcolatrice inventata dall’inventore Charles Babbage. Babbage aveva previsto che la macchina fosse in grado di calcolare tabelle matematiche complesse. La macchina non è stata mai completata, ma Babbage ha fatto costruire questo segmento per dimostrare ciò che la macchina poteva fare. Nel 1833, Lovelace (che aveva allora 17 anni) ha visto questo segmento a casa di Babbage.

Un ritratto su tessuto

Joseph Marie Jacquard, inventor of the Jacquard loom, 1839.

Joseph Marie Jacquard, inventore del telaio che porta il suo nome, 1839.

Con il 19 ° secolo, molti telai usati per la tessitura hanno cominciato ad usare le schede perforate per controllare e determinare il motivo intrecciato e perforato. Joseph-Marie Jacquard, tessitore francese e commerciante, ha sviluppato il telaio Jacquard meccanico, che è stato controllato da una “catena” di schede perforate in sequenza. Le schede perforate consentivano di realizzare un numero infinito di modelli. Un ritratto di Jacquard è stato tessuto su un telaio Jacquard con migliaia di schede perforate.

Il telaio Jacquard

Model (scale unknown) of a contemporary ribbon loom using the Jacquard principles,  designed and made by James Heywood, Coventry, England, 1870. Front three quarter view. Black background

(Credit: Museo della Scienza)

Un modello di un telaio che utilizza i principi di Jacquard. Il modello è stato progettato e realizzato da James Heywood nel 1870. Nel 1834, Lovelace e sua madre hanno compiuto un tour nel nord industriale e nelle midlands della Gran Bretagna, tra cui in una fabbrica di nastri a Coventry. Ada Lovelace era interessata nelle macchine, che le ricordavano la Difference Engine di Babbage.

La macchina analitica

Babbage's Analytical Engine, 1834-1871.

Babbage’s Analytical Engine, 1834-1871. (Credit: Science Museum / SSPL)

Nel 1834, Charles Babbage ha iniziato a lavorare su una nuova macchina calcolatrice, chiamata Analytical Engine. Babbage sperava che questa nuova macchina fosse molto più potente rispetto alla Difference Engine. Ada Lovelace ha seguito il suo lavoro con grande interesse. Ha iniziato a pensare a ciò che la nuova macchina poteva essere in grado di fare, e ha iniziato a studiare la matematica alla base di essa. La macchina analitica non fu mai completato, ma questa parte è stato creata dal figlio di Babbage, Henry Babbage. 

Le schede perforate

Punched cards for Analytical Engine (see stroke records)

Schede perforate per l’Analytical Engine. (Credit: Science Museum / SSPL)

La macchina analitica proposta è stata progettata per utilizzare schede perforate per determinare le sue operazioni, similmente al funzionamento di un telaio Jacquard. I fori nelle carte hanno fornito i programmi e i dati. Le intuizioni di Lovelace sul potenziale della macchina sono ciò che rende il suo lavoro famoso oggi come quello di una visionaria della scienza dei computer.

L’eredità di Ada Lovelace

Diagram for the computation of by the Engine of the Numbers of Bernoulli,  from "Sketch of the analytical engine invented by Charles Babbage, Esq." by Luigi Federico Menabrea 1809-1896, with notes, by Ada King, Countess of Lovelace, sister of Byron.  Printed by Richard and John E. Taylor 1843  

(Credit: Museo della Scienza)

Durante la scrittura delle sue note sulla macchina analitica, Ada Lovelace ha fatto un enorme salto intellettuale. Si rese conto che la macchina poteva essere utilizzata non solo per elaborare numeri, ma anche per intraprendere una grande varietà di processi generali. In questa pagina di note, Lovelace utilizza la sequenza di numeri di Bernoulli per illustrare il potenziale della macchina, che definisce come il motore analitico potrebbe intraprendere una serie di fasi logiche.

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