I cavi di Internet sottomarini sono a rischio di sabotaggio?

Recentemente un articolo del New York Times sull’attività di un sottomarino russo vicino ai cavi di comunicazione sottomarini ha riportato in auge la politica della guerra fredda e ha generato un ampio riconoscimento dei sistemi sommersi da cui noi tutti dipendiamo: i cavi di Internet sottomarini. 

Non molte persone sanno che i cavi di Internet sottomarini trasportano quasi il 100% del traffico dati transoceanico. Queste linee sono disposte sul fondo dell’oceano. Sono sottili come un tubo da giardino e portano nel mondo le informazioni di internet, le telefonate e persino trasmissioni televisive tra i diversi continenti alla velocità della luce. Un singolo cavo può trasportare decine di terabit di informazioni al secondo.

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I cavi di internet a cui tutti noi affidiamo tutto, dalle informazioni bancarie alle email, racconta a Science Nicole Starosielski, dell’Università di New York, attraverso i mari restano in gran parte non regolamentati e indifesi. Anche se sono previsti solo da poche aziende (tra cui l’American Society Subcom e la società francese Alcatel-Lucent), e spesso incanalati lungo sentieri stretti, la vastità degli oceani ha spesso fornito loro protezione.

Lontani dal wireless

Il fatto che il traffico internet viaggia attraverso l’oceano – tra le creature del mare profondo e i camini idrotermali – va contro le fantasie della maggior parte della gente. Non sviluppiamo satelliti e Wi-Fi per la trasmissione di segnali attraverso l’aria? Non abbiamo spostato tutto verso il cloud? I sistemi di cavi sottomarini suonano come una cosa del passato.

La realtà è che la nube è in realtà sotto l’oceano. Anche se potrebbe sembrare al passo coi tempi, i cavi in fibra ottica sono in realtà le tecnologie di comunicazione globale più diffuse. Dal momento che usano la luce per codificare le informazioni e rimanere liberi da tempo, i cavi trasportano dati più velocemente e in modo più economico dei satelliti. Ma attraversano anche i continenti – un messaggio da New York alla California viaggia anche via cavo su fibra ottica. Questi sistemi non stanno andando ad essere sostituiti da comunicazioni aeree in qualunque momento presto.

Un sistema vulnerabile?

Il problema più grande con questi sistemi di cavi non è tecnologico – è umano. Perché corrono sottoterra, sott’acqua e tra pali telefonici, i sistemi di cavi popolano gli stessi spazi che utilizziamo noi. Come risultato, possiamo accidentalmente romperli con il tempo. Progetti di costruzione locali scavano le linee terrestri. Diportisti lanciano ancore sui cavi. E i sommergibili possono individuare i sistemi sotto il mare.

La maggior parte della copertura dei media su questo argomento è stata dominata dalla questione della vulnerabilità. Sono reti di comunicazione globali realmente a rischio di interruzione? Cosa succederebbe se questi cavi di internet fossero tagliati? Abbiamo bisogno di preoccuparci per la minaccia di sabotaggio da parte di sottomarini russi o da agenti del terrorismo?

La risposta a questo non è tutta bianca o tutta nera. Ogni cavo è sempre a rischio, ma probabilmente molto di più da parte di diportisti e pescatori che di qualsiasi sabotatore. Nel corso della storia, la principale causa di interruzione è stata la gente, che ha involontariamente lasciato cadere ancore e reti. Il Comitato internazionale per la protezione dei cavi di internet ha lavorato per anni per prevenire questo tipo di interruzione.

Di conseguenza, i cavi oggi sono coperti da una armatura di acciaio e sepolti sotto il fondo marino alle loro estremità, vicino terra, dove la minaccia umana è più concentrata. Questo fornisce un certo livello di protezione. Nel mare profondo, l’inaccessibilità dei cavi è in ​​gran parte salvaguardata dagli oceani – hanno solo bisogno di essere ricoperti da una guaina di polietilene sottile. Non è che è molto più difficile recidere i cavi nelle profondità dell’oceano, è solo che le forme primarie di interferenza sono meno probabili. Il mare è così grande e i cavi sono così stretti, che la probabilità non è così alta.

Il sabotaggio è stato effettivamente raro nella storia dei cavi di internet sottomarini. Ci sono stati certamente eventi (anche se nessuno di recente), ma questi sono stati sproporzionatamente pubblicizzati. La Prima Guerra Mondiale ricorda una incursione tedesca nella stazione della funivia di Fanning Island nell’Oceano Pacifico. E c’è stata poi una speculazione circa il sabotaggio nelle interruzioni dei cavi esterni di Alessandria d’Egitto nel 2008, che coprono il 70% di internet nel paese. Eppure sentiamo poco delle faglie normali che si verificano in questi cavi, in media, circa 200 volte ogni anno.

La difficoltà di accesso offre una certa protezione

Il fatto è che è incredibilmente difficile controllare queste linee. Le aziende hanno cercato di farlo per più di un secolo, dal momento che le prime linee telegrafiche sono state poste nel 1800. Ma l’oceano è troppo vasto e le linee semplicemente troppo lunghe. Sarebbe impossibile fermare ogni vaso che è venuto abbastanza vicino a cavi di comunicazione critici. Avremmo bisogno di creare zone “no-go” estremamente lunghe in tutto l’oceano, che a sua volta potrebbe profondamente disturbare l’economia.

Meno di 300 sistemi di cavi trasportano quasi tutto il traffico transoceanico in tutto il mondo. E questi spesso corrono attraverso punti di pressione stretti dove le piccole perturbazioni possono avere impatti enormi. Dal momento che ogni cavo può trasportare una straordinaria quantità di informazioni, non è raro per un intero paese fare affidamento solo su una manciata di sistemi. In molti luoghi, ci vorrebbero solo un paio di tagli di cavi per isolare ampie fasce di Internet. Se i cavi giusti sono interrotti al momento giusto, si potrebbe interrompere il traffico internet globale per settimane o addirittura mesi.

La cosa che protegge le informazioni sul traffico globale è il fatto che ci sia qualche ridondanza integrata nel sistema. Poiché non vi è più capacità del cavo  quando c’è una rottura, le informazioni vengono reinstradate automaticamente su altri cavi. Perché ci sono molti sistemi che collegano agli Stati Uniti, e un sacco di infrastrutture per internet si trovano lì, un singolo guasto è improbabile che causi un danno notevole per gli americani.

Ogni singola linea del cavo è stata e continuerà ad essere soggetta a interruzioni. E l’unico modo per aggirare questo è quello di costruire un sistema più diversificato. Ma in base a come stanno le cose, anche se le singole imprese hanno la propria rete, non vi è alcun incentivo economico o di vigilanza per assicurare che il sistema globale nel suo complesso resista. Se c’è una vulnerabilità di cui preoccuparsi, è proprio questa.

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