Carburante dalla plastica riciclata, il nuovo business green

Sappiamo tutti che la plastica offre molti dei vantaggi che rendono possibile la vita moderna. Aiutano a mantenere i nostri cibi freschi più a lungo, a ridurre il peso delle nostre vetture in modo da utilizzare meno carburante, isolare le nostre case in modo da consumare meno energia, e tenere innumerevoli forniture mediche al sicuro. Mentre la maggior parte delle plastiche sono riciclate, molte non lo sono – e finiscono sepolte in discarica o disseminate in mare dove possono entrare in contrasto con i delicati ecosistemi marini.  

Ma le nuove tecnologie sono grado di sfruttare questo problema: la produzione di carburante dalla plastica non riciclata potrebbe aiutare a rimediare a questo. Queste tecnologie funzionano come parte di un approccio integrato alla gestione dei rifiuti orientato verso la creazione di valore da rifiuti – un approccio soprannominato gestione dei materiali sostenibili.

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Denaro dalla spazzatura

Uno dei maggiori vantaggi di questo approccio è che aiuta tutti – dalle imprese ai consumatori, al governo – a utilizzare materiali di valore che sono considerati “rifiuti”. E quando le persone realizzano che i materiali hanno un valore, tutti cominciano a pensare a come questo valore può essere catturato e messo al servizio delle comunità. Non scartato. Non sepolto. E non di certo disseminato.

Allora perché la plastica ha un valore intrinseco come fonte di combustibile? La plastica è creata principalmente da materie prime energetiche, tipicamente gas naturale o olio (gas naturale soprattutto negli Stati Uniti). Gli idrocarburi che compongono le plastiche sono incorporati nel materiale stesso, rendendo sostanzialmente le plastiche una forma di energia accumulata, che può essere trasformata in una fonte di combustibile liquido.

Un modo per recuperarli, naturalmente, è riciclare la plastica quando si può. Oggi, le tecnologie di riciclaggio interessano molti tipi comuni di materie plastiche, come bottiglie, contenitori, bicchieri, tappi, coperchi e così via. Anche molti materiali plastici flessibili, come borse e involucri, possono essere riciclati presso i principali negozi di generi alimentari negli Stati Uniti.

Ma per quanto riguarda la plastica che non può essere riciclata? Anche questa contiene energia incorporata e il suo valore, in gran parte inutilizzato, è una potenziale nuova fonte di combustibile.

Ottenere combustibile dai materiali plastici utilizzati

Una nuova serie di tecnologie emergenti sta contribuendo a convertire la plastica non riciclata in una serie di combustibili, tra cui petrolio e materie prime industriali. I processi variano, ma queste tecnologie comportano una procedura simile.

Le materie plastiche sono raccolte e ordinati per il riciclaggio. Poi le plastiche non riciclate (o residui) sono spediti ad un impianto che ricicla materie plastiche per produrre combustibile, dove vengono riscaldate in un ambiente privo di ossigeno, fuse e vaporizzate in gas. I gas vengono poi raffreddati e condensati in una varietà di prodotti utili. Queste tecnologie non comportano la combustione.

A seconda della tecnologia specifica, i prodotti possono includere greggio sintetico o combustibili raffinati per il riscaldamento domestico; ingredienti per diesel, benzina o kerosene; o combustibile per la produzione combinata di calore ed energia industriale. le aziende vendono i prodotti petroliferi ai produttori industriali, mentre i combustibili possono aiutare anche automobili elettriche, autobus, navi e aerei.

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L’economia probabilmente potrebbe promuovere l’adozione di questa tecnologia. Ad esempio, sfruttando il potenziale delle materie plastiche non riciclate, gli Stati Uniti potrebbero supportare fino a 600 nuove strutture e generare quasi 39.000 posti di lavoro, con quasi 9 miliardi di ricavi nella produzione economica del carburante dalla plastica riciclata. Senza contare i 18 miliardi della produzione economica durante la fase di costruzione.

Queste tecnologie sono sempre più scalabili e possono essere personalizzate per soddisfare le esigenze delle varie economie e aree geografiche, in modo che non richiedano enormi macchine.

La promessa del carburante dalla plastica riciclata è particolarmente interessante come opzione per il recupero di materiali che oggi possono essere sepolti, o in alcune regioni, essere illegalmente oggetto di dumping o bruciati in fosse aperte a causa di inadeguate infrastrutture di gestione dei rifiuti. Le nuove strutture potrebbero creare reddito per le comunità locali in alcune parti del mondo dove la spazzatura è diventata un pericolo e una grande fonte di rifiuti marini.

Un combustibile più pulito

Un altro potenziale beneficio ambientale dei carburanti derivati dalla plastica ​​è che possono fornire un combustibile più pulito- che brucia, a causa del basso tenore di zolfo delle materie plastiche. Molte economie in via di sviluppo attualmente usano invece il diesel con un relativamente alto contenuto di zolfo.

Il prodotto principale del carburante derivato dalla plastica, quando è raffinato correttamente, è un diesel con tenore di zolfo notevolmente ridotto. L’utilizzo di questo combustibile a contenuto di zolfo inferiore per barche, macchine, generatori e veicoli può contribuire a ridurre gli impatti di zolfo legati riducendo i materiali non riciclati lungo la strada.

Queste tecnologie dovrebbero essere particolarmente utili in nazioni insulari dove i prezzi del carburante sono alti e le opzioni per le discariche sono limitate. Le comunità hanno ora la possibilità di creare alcuni dei loro combustibili a livello locale, offrendo benefici economici e ambientali, mentre la rimozione di una parte dei rifiuti che causa potenzialmente danno per i loro corsi d’acqua, le barriere coralline, e il turismo.

Disponibile senza alcun costo, questi strumenti forniscono, per la prima volta, l’esplorazione di tecnologie commerciali disponibili, le strutture operative e cose da considerare quando si sviluppa un business plan.

Le materie plastiche – materie plastiche anche utilizzate – sono materiali di valore che possono essere utilizzati per creare nuovi prodotti o combustibili ed energia. Ma non se li seppelliamo in discarica o li scarichiamo nei nostri corsi d’acqua. La produzione di carburante dalla plastica è una delle numerose tecnologie che possono svolgere un ruolo nella trasformazione della plastica non riciclata in energia preziosa (la rigassificazione e il combustibile dai rifiuti sono le altre due).

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