Vibrazioni sismiche per monitorare lo scioglimento dei ghiacciai

Che cosa hanno i ghiacciai in comune con un conto in banca? Si stanno entrambi lentamente sciogliendo – a volte in grandi blocchi, altre volte in un lento stillicidio – ed entrambi rappresentano crisi esistenziali che finiscono con la scomparsa dell’umanità – o almeno dal punto di vista metaforico!

Scherzi a parte, il problema è che non c’è alcun equivalente bancario online che consenta di monitorare lo scioglimento dei ghiacciai. Anche gli scienziati non sanno sempre cosa sta succedendo con quei pezzi giganti di ghiaccio così importanti per l’equilibrio del mondo.

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Una immagine del ghiacciaio Yahtse in Alaska. L’acqua marrone sul davanti è scarico subglaciale.

Ma secondo un nuovo studio pubblicato sulla rivista Geophysical Research Letters, i ricercatori hanno trovato un nuovo modo di utilizzare le vibrazioni sismiche per monitorare lo scioglimento dei ghiacciai che finiscono nel mare, piuttosto che sulla terraferma.

L’acqua di disgelo che si muove attraverso un ghiacciaio in mare è di fondamentale importanza perché può aumentare la fusione e destabilizzare il ghiacciaio in diversi modi: l’acqua può accelerare il flusso del ghiacciaio in discesa verso il mare; può muovere rocce, massi e altri sedimenti verso il fronte del ghiacciaio lungo la sua base; e può sfornare acqua oceanica calda, mettendola a contatto con il ghiacciaio.

“E ‘come quando si rilascia un cubetto di ghiaccio in una pentola di acqua calda. E alla fine si scioglierà, ma si scioglie molto più velocemente se si mescola l’acqua “, ha detto Timothy Bartolomeo, borsista presso l’Istituto di Geofisica dell’Università del Texas e autore principale dello studio.

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Bartholomaus e i suoi colleghi si sono resi conto che avrebbero potuto utilizzare le attrezzature per il monitoraggio sismico per tale scarico subglaciale quando stavano cercando di studiare i terremoti – o “icequakes” – causati da un ghiacciaio e hanno rilevato sullo sfondo misteriose vibrazioni. Queste vibrazioni, si è scoperto, sono originate dall acqua di fusione che attraversa il ghiaccio.

I ghiacciai senza sbocco sul mare sono più facili da monitorare perché gli scienziati possono misurare la quantità di deflusso nei fiumi glaciali. Ma se monitorassimo solo i ghiacciai senza sbocco sul mare, sarebbe come monitorare solo una fattura rispetto al rendiconto annuale di un conto in banca.

“Tutti i più grandi ghiacciai della Groenlandia, tutti i più grandi ghiacciai in Antartide, finiscono nel mare”, ha detto Bartolomeo. “Abbiamo bisogno di capire come questi ghiacciai si muovono e come si stanno sciogliendo i loro fronti. Se vogliamo rispondere a queste domande, abbiamo bisogno di sapere che cosa sta accadendo con l’acqua di fusione che viene scaricata dal ghiacciaio. ”

Via | grist

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