Perché i cuccioli dei leoni marini stanno morendo?

Gli scienziati sono sicuri: i leoni marini possono resistere al massimo ancora per un paio di anni. Nel 2013, i cuccioli affamati hanno cominciato a leccare i piatti in California, trascinandosi a centinaia sulle spiagge della contea. Quest’anno, invece, il numero di leoni marini arenati è aumentato drammaticamente. E ora, una gigantesca fioritura tossica delle alghe rosse è in crescita nel Pacifico e sta progressivamente avvelenando le fonti di cibo dei grandi mammiferi marini. Quanto male stanno soffrendo queste giocose creature ? Cosa sta succedendo? Che cosa sta portando i leoni di mare ad essere così malati?

In un articolo comparso su Grist sono stati intervistati i maggiori esperti della fauna selvatica per saperne di più su quanto sono in pericolo i leoni marini e che cosa il futuro riserba per loro. Una insolita tasca di acqua calda nel Pacifico, soprannominata “the blob”, ha scosso l’ambiente dei leoni marini che vivono sulla costa del Pacifico. Di conseguenza acciughe, naselli, calamari, e crostacei che mangiano i leoni marini si sono spostati più lontano per trovare acque fredde più ricche di nutrienti. Mentre i leoni marini adulti sono si sono adattati e sono andati più lontano per trovare cibo, i loro cuccioli e gli animali di un anno non hanno la forza per nuotare abbastanza lontano o immergersi in acque abbastanza profonde.

Per questo, i giovani leoni di mare sono sono trascinati fino a terra. Spesso sono malnutriti, disidratati, e bloccati dalle loro madri, che sono alla ricerca di cibo lontano.

A rescued sea lion pup is tube fed a mixture of food and water by an animal care specialist at Sea World in San Diego, California March 17, 2015. Animal rescue centers in California are being inundated with stranded, starving sea lion pups, raising the possibility that the facilities could soon be overwhelmed, the federal agency coordinating the rescue said. SeaWorld has taken in nearly 500 of the starving animals, according to SeaWorld spokeswoman Kelly Terry.   REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES - Tags: ANIMALS ENVIRONMENT) - RTR4TR7X

REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES – Tags: ANIMALS ENVIRONMENT) – RTR4TR7X

Ma quanto insolita è la situazione attuale? Diversi spiaggiamenti di cuccioli accadono ogni anno, quando i giovani leoni di mare iniziano a cercare di nutrirsi da soli nella tarda primavera o all’inizio dell’estate. Ma a partire dal 2013, i cuccioli dei leoni marini hanno cominciato a nuotare fino a terra in numero molto maggiore rispetto al solito, e già a gennaio – molto prima di quando i cuccioli tipicamente vengono svezzati. La National Oceanic and Atmospheric Administration ha considerato il picco dei decessi di leoni marini un “evento insolito di mortalità.” Quest’anno, il numero di cuccioli bloccati è salito alle stelle, al di sopra dei livelli del 2013: Durante i primi cinque mesi del 2015, più di 3.000 cuccioli di leoni marini bloccati sulle spiagge sono stati rimessi in mare dalle autorità della California. Questo dato è sette volte la media annua degli ultimi dieci anni, e quasi tre volte di più del 2013.

Come risultato, i gruppi di ecologisti della fauna selvatica hanno fatto gli straordinari. Nel corso di un anno, il  Marine Mammal Center di Sausalito, in California, salva tra i 500 e i 700 mammiferi marini arenati lungo la costa della California. Ma secondo Claire Simeone, un veterinario che ha lavorato presso il centro negli ultimi anni, il numero è aumentato drammaticamente, soprattutto a causa di cuccioli di leoni marini arenati. Il centro ha salvato più di 1.500 giovani leoni di mare solo quest’anno, anche se nelle ultime settimane i cuccioli finalmente hanno smesso di apparire (o perché tutti sono stati tratti in salvo o perché sono già morti in mare, secondo Simeone). Ma poiché la situazione delle acque calde è destinata a rimanere, si prevede un nuovo arenamento di cuccioli la prossima stagione, già a dicembre.

After being tube fed a mixture of food and water, a malnourished sea lion pup rests in the arms of an animal care specialist at Sea World in San Diego, California March 17, 2015. Animal rescue centers in California are being inundated with stranded, starving sea lion pups, raising the possibility that the facilities could soon be overwhelmed, the federal agency coordinating the rescue said. SeaWorld has taken in nearly 500 of the starving animals, according to SeaWorld spokeswoman Kelly Terry.   REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES - Tags: ANIMALS ENVIRONMENT) - RTR4TR8Z

REUTERS/Mike Blake (UNITED STATES – Tags: ANIMALS ENVIRONMENT) – RTR4TR8Z

Una scena tipica degli ultimi mesi è appunto questa. Dopo essere stato alimentato tramite tubo da una miscela di acqua e cibo, un cucciolo di leone marino malnutrito riposa tra le braccia di uno degli specialisti che si prendono cura degli animali al Sea World di San Diego, in California. In questi ultimi mesi i centri di soccorso per questi animali in California vengono inondati di centinaia di cuccioli di leone di mare che stanno morendo di fame, aumentando la possibilità che gli impianti stessi possano essere presto sopraffatti, ha detto l’agenzia federale che coordina il soccorso. SeaWorld ha accolto quasi 500 degli animali affamati, secondo uil portavoce di SeaWorld Kelly Terry.

Gli spiaggiamenti rappresentano un’inversione forte nelle fortune dei leoni marini. Dopo che il Congresso ha approvatp la legge sulla protezione dei mammiferi marini nel 1972, la specie ha prosperato sulla costa del Pacifico. E’ stato solo sei o sette anni fa che le popolazioni di leoni marini hanno cominciato a mostrare alcuni segni di stress dovuti alla variabilità del clima che influenzava le loro prede, secondo Sharon Melin, un biologo della fauna selvatica che lavora al National Marine Mammal Laboratory del NOAA. Ora le cose sono di gran lunga peggiorate.

El Niño contribuirà ad aggravare la situazione? Sì. Un forte sistema di El Niño prevede di colpire in California alla fine di quest’anno, e se le acque calde continueranno ad esistere ciò permetterà anche a fenomeni simili di continuare: il cibo di cui si nutrono i leoni marini continuerà a migrare più lontano alla ricerca di acque fredde, e i leoni marini, soprattutto i cuccioli, continuare a lottare per trovarlo.

sea-lions-in-rehab

Inoltre c’è anche quella gigante fioritura di alghe tossiche. Anche queste interessano i leoni marini? Purtroppo sì. Come se il fatto che le loro fonti di cibo hanno preso a nuotare più lontano non fosse già un grave problema, una  gigantesca fioritura di alghe tossiche si sta espandendo nel Pacifico da maggio. E sta avvelenando gran parte del rimanente cibo dei leoni marini. Il Marine Mammal Center ha visto un aumento del numero di leoni marini spiaggiati con un’intossicazione causata da crostacei di cui si nutrono in seguito all’esposizione all’acido domoico, una neurotossina prodotta dalla fioritura delle alghe. Manda i leoni marini in stato letargico e può causare loro perdita di memoria e convulsioni. Inoltre c’è anche da considerare il fatto che i risultati clinici di queste intossicazioni sono molto difficili da ottenere e saranno pronti solo tra mesi, quando forse sarà troppo tardi per intervenire.

Marea rossa: una imponente fioritura di alghe tossiche sboccia sulla West Coast

Da dove viene il cambiamento climatico che provoca tutto questo? Non c’è una connessione ufficiale tra il cambiamento climatico causato dall’uomo e il blob, o la fioritura di alghe tossiche, o l’arrivo di El Niño. Ma gli esperti avvertono che l’aumento della variabilità del clima legati al surriscaldamento globale potrebbe rendere questi tipi di eventi più frequenti – e più intensi – in futuro. “Con un clima che cambia e temperature in aumento, ci prepariamo a vedere più fenomeni dello stesso tipo”, dice Simeone. E aggiunge che gli animali sensibili, come i leoni marini, dovrebbero essere considerati come spie o indicatori di come l’ambiente in evoluzione interesserà la vita animale, più in generale, compresi gli esseri umani. “E ‘importante ascoltare quello che i leoni marini ci stanno dicendo,” dice.

red-tide

Allora, cosa succederà ai leoni marini? Melin sottolinea che i leoni marini vivono a lungo, fino a 30 anni. Nel corso degli anni, accumulano conoscenze circa il loro ambiente, cosa che li aiuta a prevedere l’ubicazione delle fonti di cibo. Trovare rapidamente la preda è particolarmente importante per le madri che non possono stare troppo lontano dai loro cuccioli per molto tempo, come un’infermiera che li nutre e li svezza. Gli eventi climatici come le correnti di acqua calda e le fioriture algali sono per loro una sfida particolarmente difficile, mentre lottano per regolare costantemente le mutevoli condizioni dell’oceano.

Ma mentre i gruppi della fauna selvatica stanno facendo piani per prendere più animali e addestrare altri volontari per il prossimo anno, Melin rimane ottimista circa la capacità dei leoni marini di adattarsi. Dopo decenni di crescita robusta, dice, i leoni marini sono tutt’altro che in via di estinzione. “Stanno solo andando a lavorare fuori”.

Via | grist

Commenti

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.