Nuovi studi su come intercettare gli alieni

Edward Snowden, l’ex imprenditore che ha fatto trapelare i segreti della National Security Agency pubblicamente nel 2013, sta ora attirando l’attenzione su un tema originale: gli alieni. In una intervista del podcast con l’astrofisico Neil deGrasse Tyson, Snowden ha suggerito che le comunicazioni aliene potrebbero essere criptate così bene che se gli esseri umani cercassero di intercettare gli  extraterrestri non avrebbero la minima idea sul fatto che stavano ascoltando solo disturbi. C’è solo una piccola finestra nello sviluppo della comunicazione in cui i messaggi non crittografati sono la norma, ha detto Snowden.

“Quindi, se c’è una civiltà aliena che sta cercando di ascoltare le altre civiltà, o la nostra civiltà sta cercando di ascoltare gli alieni, c’è solo un piccolo periodo nello sviluppo della loro società in cui tutte le loro comunicazioni saranno inviate tramite il più primitivo e meno protetto dei modi, “ha detto.

Ma coloro che nutrono speranze sui contatti da parte degli extraterrestri possono stare tranquilli: la ricerca corrente dell’umanità in merito all’intelligenza aliena non si basa su un messaggio intellegibile, dicono gli scienziati del SETI Institute, che è dedicato alla ricerca della vita nell’universo. La vera caccia, si dice, è per il medium.

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“Non stiamo cercando il messaggio”, ha detto Seth Shostak, direttore del Centro del SETI Institute for SETI Research. “Stiamo cercando il segnale che ci dice che qualcuno ha un trasmettitore.”

Il segnale ricevuto

Per essere onesti, Snowden parlava a braccio sulla crittografia in generale; non è probabile che si aspettava di fare un discussione sugli alieni e non ha mai detto di avere fatto uno studio approfondito su come la ricerca di intelligenze extraterrestri si è evoluta. Ma la crittografia dei dati è il punto, ha detto Shostak. Finora, la maggior parte della ricerca di segnali alieni ha usato onde radio, basandosi sulla teoria che la radio è un modo relativamente semplice ed economico per inviare segnali lontano attraverso lo spazio.

Il SETI Institute utilizza potenti radiotelescopi sulla Terra per cercare segnali a banda stretta, o segnali focalizzati in un punto sul quadrante della radio, ha detto. Un sacco di corpi naturali fanno rumore alla radio, ha detto, ma l’unica cosa che rende un segnale a banda stretta, per quanto gli scienziati sanno, è un trasmettitore.

Così, un gruppo mirato di segnali è  come sventolare una bandiera di segnalazione, che dica “Ehi, c’è qualcuno là fuori che può costruire un trasmettitore radio”, Shostak ha detto. Il messaggio in sé potrebbe essere indistinguibile dal rumore se fosse bene cifrato, ma sarebbe ancora, ovviamente, un messaggio.

Intercettare gli alieni

Nei suoi commenti, Snowden ha continuato a suggerire che se gli esseri umani avessero udito gli alieni comunicare tra di loro – se gli esseri umani fossero riusciti a captare la versione aliena di una trasmissione telefonica o televisiva – questa potrebbe essere così bene cifrata che sarebbe invisibile tra le chiacchiere della radio dell’universo naturale. Ma questo non è necessariamente il caso, ha detto Shostak, perché anche i segnali generali di trasmissione avrebbero componenti a banda stretta che gli esseri umani potrebbero notare.

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Al momento, la domanda è in gran parte irrilevante, ha detto Doug Vakoch, ricercatore presso l’Istituto SETI responsabile della composizione del messaggio interstellare. La tecnologia non è semplicemente lì per sentire trasmissioni non rivolte ai terrestri, ha confermato poi a Science. “Anche i nostri segnali radio e televisivi in streaming nello spazio sarebbero rilevabili da noi se fossero fuori dal sistema stellare più vicino oltre la Terra”, ha detto Vakoch.

Tra qualche centinaio di anni, la tecnologia potrebbe svilupparsi sino a che le intercettazioni sulle lunghe distanze potrebbe essere possibili, ha detto Vakoch. In altre parole, la congettura di Snowden sulla crittografia potrebbe creare problemi per le persone alla ricerca di centinaia di vite aliene o tra migliaia di anni da oggi. Ma la crittografia non è la sfida più grande per le intercettazioni dei terrestri.

“Se un’altra civiltà vuole nascondere la sua identità, non hanno nemmeno bisogno di preoccuparsi della crittografia”, ha detto Vakoch. “Se si guarda alle telecomunicazioni, come si stanno sviluppando qui sulla Terra, siamo stati molto rumorosi in passato. Abbiamo avuto un sacco di TV e radio che andavabno nello spazio. Ora, mentre ci spostiamo con le comunicazioni sulla fibra ottica o via satellite, c’è un volume minore di questa perdita di segnali che vagano nello spazio.”

Così, se un civiltà avanzata è alla ricerca di noi, essa ha effettivamente una breve finestra per farlo – a prescindere dalla crittografia. Questo significa che ogni civiltà aliena che origlia i terrestri o si rivolge a noi è probabile che ci abbia ascoltato trasmettere per migliaia, o addirittura milioni di anni, ha detto Vakoch. In caso contrario, è semplicemente troppo probabile che i terrestri e gli alieni non si troveranno l’un l’altro nella vastità dello spazio e del tempo. Per ora, i migliori speranza rimane alla ricerca di messaggi diretti inviati intenzionalmente dagli extraterrestri intelligenti, Vakoch detto.

Il messaggio di Arecibo e quelli futuri

Se gli alieni stavano mandando un messaggio diretto, probabilmente avrebbero pensato a come sarebbe potuto essere letto. I terrestri lo hanno fatto. Nel 1974, gli scienziati hanno inviato un messaggio radio nello spazio dal radiotelescopio dell’Arecibo Observatory di Puerto Rico. Questo “messaggio di Arecibo” è stata una trasmissione di dati di 3 minuti e 1.679 bit che possono essere ricostruiti in una illustrazione di 73 linee composte da 23 caratteri ciascuna che assomiglia a qualcosa come un gioco Atari. In realtà, è una rappresentazione dei numeri da 1 a 10; numeri atomici dei diversi elementi importanti per la vita sulla Terra; informazioni sul DNA; una rappresentazione della forma umana; un grafico del sistema solare; e un grafico del telescopio di trasmissione.

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Gli scienziati hanno composto il messaggio con cura. Ci sono solo due numeri che possono essere moltiplicati per dare 1.679, ha detto Vakoch, ed entrambi sono numeri primi (73 e 23), che dovrebbero dare un accenno alla dimensioni del messaggio. (Se hanno capito le onde radio, e probabilmente sanno qualcosa di matematica, ha continuato Vakoch.) Gli alieni potrebbe essere sconcertati dal contenuto del messaggio, ma sarebbero in grado di vedere le forme simmetriche nell’immagine ricostruita correttamente, facendo loro sapere che sono stati nel giusto nel metterle insieme.

“Vogliamo fare dell’anticrittografia“, ha detto Vakoch. “Vogliamo creare un messaggio che è il più semplice possibile da decodificare.” Il messaggio ideale per lo spazio sarebbe anche anti-efficiente. Invece di trasmettere dati, una volta in un piccolo modulo, si dovrebbe rendere ridondante e disegnare la conversazione in modo che il vostro ascoltatore avrebbe qualche modo per controllare il suo lavoro. La ridondanza potrebbe anche aiutare a correggere eventuali errori che potrebbero verificarsi durante la trasmissione su lunghe distanze.

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