Le piante carnivore usano la pioggia per catturare gli insetti

Un nuovo studio ha scoperto che le piante carnivore utilizzano il cadere delle gocce di pioggia per forzare la loro preda al suo destino. Questa scoperta suggerisce che le piante carnivore non sono solo trappole a caduta, che stanno immobili, ma invece usano attivamente i movimenti rapidi per intrappolare i loro pasti, hanno detto i ricercatori.

Tutti gli impianti vegetali si possono muovere. Per esempio, i girasoli su un davanzale tenderanno a rivolgersi verso la luce del sole. Tuttavia, “la gente di solito non pensa alle piante come cose in movimento, perché di solito si muovono così lentamente che è necessario usare telecamere time-lapse per vederle muoversi” ha detto l’autore dello studio Ulrike Bauer, un biologo dell’Università di Bristol in Inghilterra. La cosa più eccitante dei nostri risultati è che essa rappresenta un nuovo tipo di movimento della pianta”, ha detto Bauer a Science.

pitcher-plant-170604_640

Le piante carnivore lanciatrici sono così chiamate per le loro lunghe strutture che si formano dalle foglie arrotolate in cui racchiudono gli organismi. Queste “strutture” servono come trappole a caduta, contenenti fluidi digestivi utili per annegare e liquefare la preda sfortunata – tipicamente insetti – che cadono dentro di esse.

La pianta dalla brocca esile Nepenthes gracilis abita in un umido habitat tropicale del sud est asiatico. Trasforma la sua preda in fertilizzante per aiutare la pianta a sopravvivere dove i nutrienti sono scarsi. Nella parte superiore di ogni pianta è posizionata la brocca, che è un coperchio simile ad un tetto attaccato ad una cerniera flessibile. Questi coperchi sono in genere pensati per agire semplicemente come strutture di protezione, impedendo che le brocche siano invase da inondazioni durante forti piogge. Ora, gli scienziati ritengono che in questa specie la pioggia aiuti anche a intrappolare la preda nella pianta.

La ricerca precedente ha trovato che la N. gracilis produce un’enorme quantità di nettare sulla superficie inferiore del coperchio rispetto ad altre piante lanciatrici. Anche se gli insetti possono camminare a testa in giù su questa superficie di raccolta del nettare, esse fanno regolarmente in modo che il coperchio si chiuda per l’impatto di gocce di pioggia che cadono sulla superficie superiore del coperchio. Questo fa sì che la preda cada a cascata giù nella brocca.

Ora, utilizzando una combinazione di telecamere ad alta velocità e apparecchiature laser sensibili per monitorare le vibrazioni vegetali, gli scienziati hanno scoperto che il coperchio rigido dell’N. gracilis agisce come un trampolino di lancio, facendo perno su e giù quando colpiti da gocce di pioggia gli insetti passano rapidamente nel lanciatore. Al contrario, i coperchi di altre specie di piante lanciatore spesso sono piegati quando sono colpiti da gocce di pioggia.

I ricercatori hanno anche scoperto che i coperchi della N. gracilis sono in possesso di cristalli di cera per la riduzione dell’attrito, che indeboliscono la presa di insetti. Gli scienziati hanno misurato la forza di presa delle formiche sul N.gracile coperchi, scoprendo che le superfici inferiori dei coperchi sono abbastanza scivolose per sloggiare le formiche quando le palpebre vibrano. Ma le altre superfici sono ancora sufficientemente antiscivolo per consentire alle formiche di resistere in condizioni più calme, hanno trovato gli scienziati. La natura irregolare della pioggia negli habitat tropicali delle piante pitcher ‘rende tali rischi altamente imprevedibili per gli insetti.

Alla velocità di picco, il coperchio di una N. gracilis si muove a circa 5 piedi (1,5 metri) al secondo, il che rende simile alla velocità di decollo di una locusta che salta e circa 10 volte più veloce di una Venere acchiappamosche.

“Alcune piante possono muoversi molto rapidamente. La Venere in questione può scattare e chiudersi velocemente, e alcune piante possono disperdere semi, pollini e spore in modo superveloce attraverso meccanismi di catapulta”, ha detto Bauer. “Ma questi movimenti rapidi richiedono energia. La Venere può richiedere molto tempo per riaprirsi e bisogna investire un sacco di energia per farlo, e una volta che i meccanismi di catapulta vengono rilasciati, sono rotti e non possono essere riutilizzati.”

Al contrario, questo meccanismo lanciatore appena scoperto ” non è solo ripetibile, ma anche non richiede alle piante per impiegare qualsiasi energia”, ha detto Bauer. “Sono in grado essenzialmente di fare questo movimento gratuitamente sfruttando la pioggia come fonte di energia esterna.”

Commenti

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.