La carenza di letame altera l’equilibrio terrestre

La Terra ha un problema: il letame prodotto dai grandi animali che vi abitano non è abbastanza. L’estinzione della megafauna sia a terra che in mare ha portato ad una carenza di letame, così come individuato da una nuova ricerca. Come risultato, il compostaggio e il sistema di riciclaggio dei nutrienti del pianeta si è alterato.

“Questo ciclo globale alterato potrebbe indebolire la salute degli ecosistemi, ma anche la pesca e l’agricoltura,” ha detto in un comunicato il ricercatore Joe Roman, un biologo che lavora presso l’Università del Vermont.

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Il letame mancante e gli animali estinti

Anche se si tratta di un argomento di cui si parla poco volentieri, il letame è un modo efficace per diffondere le sostanze nutritive in giro sul pianeta. Animali ormai estinti come i mammut, i mastodonti e i bradipi giganti erano un tempo estremamente efficaci nel concimare il suolo; oggi, però, quegli enormi animali terrestri sono estinti. Di conseguenza, fecondazione naturale del suolo attraverso gli escrementi degli animali terrestri è scesa all’8 per cento di quello che era alla fine dell’ultima era glaciale, secondo quanto riportano Roman e i suoi colleghi sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences.

La situazione è ancora peggiore in mare, dove il trasporto dei nutrienti tramite il rilascio del letame da parte dei grandi animali è stimato in un mero 5 per cento dei valori storici. Gli esseri umani hanno cacciato le grandi balene fino a solo il 34 per cento delle ex popolazioni degli animali (in alcune stime, il numero di balene attuali è a partire dall’ 1 per cento dei loro livelli pre-caccia), hanno scritto inoltre i ricercatori.

Gli escrementi di questi animali che vivono nel profondo del mare “diffondono il fosforo e altri nutrienti in giro per l’oceano, quindi declinato in numeri si traduce in un grande calo del trasporto dei nutrienti. In particolare, le balene si nutrono in profondità nell’oceano, ma defecano i loro rifiuti ricchi di sostanze nutritive in acque più basse. Ciò significa che questi nutrienti non sono persi nel sedimento del mare. Nel complesso, i ricercatori hanno trovato, che la capacità delle balene e degli altri mammiferi marini in relazione al trasporto di fosforo è all’incirca pari al 77 per cento da prima dei giorni della caccia diffusa.

Questi numeri sono particolarmente gravi in alcune regioni. Nel Nord Atlantico, per esempio, la capacità di trasporto di nutrienti delle balene è pari al 14 per cento del suo valore storico, secondo i ricercatori. Nel Pacifico settentrionale, invece, questa capacità è paria a circa il 10 per cento; nell’Oceano Antartico, infine, è un misero 2 per cento.

Analogamente, la perdita di trasporto di nutrienti da parte degli animali terrestri è irregolare. In Africa, dove vivono ancora enormi animali come gli elefanti, il trasporto dei nutrienti dal letame è pari al 46 per cento di quello che era circa un milione di anni fa. Su tutti gli altri continenti, il numero è inferiore al 5 per cento, con la zona meridionale a un mero 1 per cento della sua capacità originale.

Il letame dal mare alla terra

Il letame è anche un modo efficace per spostare i nutrienti dal mare alla terra. Gli uccelli marini raccolgono pesci dal mare, per poi tornare ai siti di nidificazione e di defecazione sul continente (le macchie relative agli escrementi dei pinguini possono anche essere viste dallo spazio). Un’altra forma di trasporto di nutrienti dal mare alla terra si presenta sotto forma di pesci morti. I salmoni e altre specie che nuotano controcorrente nei fiumi per deporre le uova e poi muoiono sono chiamati pesci anadromi. I loro corpi in decomposizione entrano ovviamente a far parte dell’ecosistema terrestre.

Ma sia il collasso della pesca e la riduzione del numero di uccelli marini hanno messo in pericolo questo sistema di scambio mare-terra. Il movimento del fosforo sia attraverso gli escrementi degli uccelli che attraverso la presenza di pesci morti è calato, secondo le stime, del 96 per cento, secondo quanto hanno scoperto Roman e i suoi colleghi.

I ricercatori hanno fatto queste stime usando modelli matematici basati su stime storiche, insieme ai dati relativi alle popolazioni delle specie attuali e spaziano dall’Unione internazionale per la conservazione della natura. Tuttavia, gli scienziati non hanno potuto dimostrare che il letame mancante ha portato a cali nella fertilità della terra; i dati per determinare questo semplicemente non esistono, hanno scritto i ricercatori. Tuttavia, i risultati suggeriscono che un calo della fertilità in alcune regioni è probabile, hanno aggiunto gli scienziati.

“In precedenza, gli animali non sono stati pensati per svolgere un ruolo importante nel movimento di nutrienti”, ha detto in una dichiarazione un  ricercatore dello studio Christopher Doughty, ecologo presso l’Università di Oxford nel Regno Unito.  Tuttavia, questo equivoco nasce forse per una buona ragione: nel momento in cui l’uomo ha iniziato a studiare il trasporto dei nutrienti, la maggior parte delle grandi e importanti specie e dei mammiferi che hanno giocato questo ruolo non c’era già più.

“Questo era una volta un mondo che aveva 10 volte in più di balene; 20 volte in più di pesci anadromi, come il salmone, il doppio del numero di uccelli marini, e 10 volte in più di grandi erbivori – tra cui bradipi giganti e mastodonti e mammut”, ha detto Roman. Oggi gli animali domestici, come il bestiame, sono troppo recintati e concentrati per svolgere questo ruolo, hanno detto  i ricercatori.

Delle misure di conservazione potrebbero essere messe in atto per ripristinare questo sistema di trasporto dei nutrienti, ha detto Roman. Più grandi mandrie di bisonti possono essere ristabilite sulle Grandi Pianure degli Stati Uniti, per esempio, e rafforzate le protezioni marine per la grande fauna oceanica, ha detto. “Possiamo forse immaginare un mondo con abbondanti popolazioni di balene di nuovo”, ha detto Roman. Potremmo.

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