Homo Naledi: scoperta in Sudafrica una nuova specie umana che seppelliva i suoi morti

Uno dei primi rappresentanti della specie umana è stato recentemente scoperto in Sud Africa. L’ominide ha scioccato i paleontologi grazie al suo mix di caratteristiche antiche e moderne. I ricercatori sono ora nettamente divisi sull’età da attribuire alla nuova specie, e su come esattamente si inserisce nell’albero genealogico ed evolutivo della famiglia umana. 

Fossili appartenenti ad una specie umana estinta sono emersi dalle profondità di una caverna sudafricana, secondo quanto hanno riferito i paleontologi, descrivendo una fossa preistorica intenzionalmente piena di migliaia di ossa.

Scoperti all’interno della grotta sudafricana denominata Rising Star, questi cugini umani scoperti di recente sono stati chiamati Homo Naledi (Nuh-LEE-dee), che significa “Star Man” in lingua Sotho locale – uomo delle stelle, dal team autore della scoperta guidato dal paleontologo Lee Berger, dell’Università del Sud Africa di Witwatersrand. Berger ha formalmente annunciato la scoperta Giovedi mattina in una cerimonia davanti al governo sudafricano.

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“Questa è la prima volta che abbiamo trovato fossili umani da soli in una camera come questa in Africa”, ha detto Berger in conferenza stampa Mercoledì. Le spedizioni speleologiche del 2013 e del 2014 hanno recuperato alcuni dei 1.550 fossili da una piccola camera in pietra situata a circa 100 piedi sotto terra.

La camera – fossa, che si trova in fondo a una lunga, stretta grotta larga solo 7,5 pollici in alcuni luoghi  – ha consegnato i resti ossei di forse 15 persone, bambini e adulti, descritti in due articoli sulla rivista eLife. Le specie estinte sfoggiavano un mix di caratteristiche che assomigliano a quelle umani moderni, come piccoli denti e piedi pianeggianti, e caratteristiche più antiche tra cui un bacino scimmiesco così come l’arcata sopraccigliare. Questo lascia perplessi i ricercatori su dove la nuova specie si inserisca nella struttura della famiglia umana, ha detto Wood.

Sulla base della forma dei piedi, l’Homo Naledi probabilmente camminava come l’uomo moderno, ha detto John Hawks, membro di un gruppo di studio co-autore presso l’Università del Wisconsin, a Madison. Ma hanno anche probabilmente scalato gli alberi come le scimmie, a giudicare dalle loro dita ricurve, le casse toraciche robuste, e le spalle scimmiesche, ha detto. Il team ritiene che pesasse circa da 90 a 120 libbre da adulto.

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Il mistero si approfondisce a causa dell’incapacità degli scienziati di dire esattamente quando la specie sia vissuta. L’argilla che ricopre il fondo della fossa scoperta sfida le tecniche di datazione standard. Sulla base delle indagini, ha detto Berger, potrebbero essere vissuti da 2,8 milioni di anni fa a solo poche decine di migliaia di anni fa.

L’Homo Naledi era alto meno di 5 piedi, e appare più strettamente legato all’Homo erectus (“Upright Man”), una specie che ha preceduto quella umana vissuta in Africa e in Asia negli ultimi 2 milioni di anni.

Ma la nuova specie aveva un cervello più piccolo, circa un terzo delle dimensioni di quelli degli umani moderni. Questo è sorprendentemente piccolo per creature che hanno individuato una profonda, grotta buia e accuratamente depositato dei corpi in una fossa.Berger e i suoi colleghi sostengono che le mani e i piedi umanoidi della specie sollevano la possibilità che l’Homo Naledi sia un antenato diretto degli esseri umani moderni.

Ma molti ricercatori esterni alla squadra sostengono che i fossili siano successivi e siano da aggiungere a un quadro che emerge dall'”albero” della famiglia umana come da più di un “cespuglio”, pieno di cugini estinti, come l’uomo di Neanderthal e l’Homo Naledi. La cosa più probabile, secondo il paleontologo Richard Potts del Museo di Storia Naturale dello Smithsonian di Washington, DC, è che la specie fosse una popolazione isolata di primi cugini umani, che si è ridotta di statura e con il cervello dimensioni simili a quello degli “Hobbit”, le prime specie umane trovate nel 2003 sull’isola indonesiana di Flores, che sono vissute forse 88.000 anni fa.

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Un altro paleontologo, Tim White dell’Università della California, a Berkeley, dubita che l’Homo Naledi conti come una nuova specie umana, ed è più probabile che sia una popolazione di Homo erectus dal cervello più piccolo, sia di epoca antica o più recente. Ha definito la descrizione della camera e dei fossili molto prematura.

In un commento che accompagna gli studi in eLife, paleontologo Chris Stringer del Museo di Storia Naturale di Londra ha espresso la frustrazione che la squadra di Berger non avesse cercato la datazione al radiocarbonio, che sarebbe stato in grado di dire se i fossili sono datatialmeno 50.000 anni fa.

In risposta, Berger ha detto che la datazione al radiocarbonio richiederebbe la distruzione di alcune ossa e ciò era “immorale e forse illegale” fino a quando non fosse stato pubblicato lo studio. Il team sta ora iniziando la datazione al radiocarbonio, ha detto la squadra di Paolo Dirks della James Cook University in Australia, e sta studiando nuove tecniche di datazione radioattiva.

Via | buzzfeed

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