Gli alieni potrebbero avere rapporti sessuali?

Gli esseri umani amano riflettere se la fuori esiste davvero qualche forma di vita aliena e se sì, a cosa potrebbe essere simile. Quindi, ecco una domanda scottante a cui non è ancora stata trovata risposta: gli alieni potrebbero avere rapporti sessuali? La questione non è del tutto pruriginosa. L’evoluzione sessuale è un argomento delicato.

La riproduzione sessuale è un processo biologico dispendioso. E’ necessario trovare un compagno, convincere il compagno a mescolare il proprio DNA con il vostro, e aprirsi alla possibilità della trasmissione di malattie a trasmissione sessuale o di una brutta fine mentre si esegue il corteggiamento.

Tutto ciò potrebbe oltretutto anche non portare alla progenie. Dopo tutto, la miscelazione e la congruenza di un genoma è un caso fortuito, disse Sally Otto, direttore del Centro di ricerca sulla biodiversità presso l’Università della British Columbia.

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I potenziali genitori “conoscono le opere del loro genoma nel contesto attuale”, ha detto Otto a Science. “Sanno che sopravvivono per riprodursi. Ed ecco, mischiano il loro genoma con quello di un altro individuohttp://www.theblog.it.Ma non si sa se la combinazione sia in grado di sopravvivere e in chi forma”. E tuttavia, la riproduzione sessuale è molto comune sulla Terra. E date le condizioni in cui la riproduzione sessuale si è evoluta, è molto probabile che gli alieni possano aver fatto altrettanto.

Uno scambio di geni

Non tutte le forme di vita sulla Terra richiedono la riproduzione sessuale per riprodursi. Le amebe, i lieviti e altri organismi pluricellulari che vivono nell’acqua dolce riescono a creare prole da soli, come fanno molti invertebrati. Quindi alcuni animali hanno tecniche sorprendentemente complesse: le cosiddette nascite vergini o riproduzioni asessuate sono attestate per i draghi di Komodo, le vipere e gli squali.

Ci sono specie, come il piccolo crostaceo middendorffiana Daphnia, che può riprodursi in modo asessuato. Ci sono solo poche specie molto antiche che sono interamente asessuate, ha detto Otto.

Le amebe, per esempio, risalgono almeno ad un miliardo di anni fa, molto prima che la vita pluricellulare si evolvesse. Per molto tempo, gli scienziati pensavano che le amebe fossero puramente asessuate. Nel 2011, tuttavia, i ricercatori della University of Massachusetts hanno annunciato che avevano scoperto il sesso delle amebe.

In realtà, scambiare i geni è la norma per la riproduzione della vita sulla Terra. I batteri, per esempio, sono procarioti, nel senso che non hanno nuclei chiusi da una membrana. Gli eucarioti, invece, all’interno dei quali sono inclusi sia le amebe che altri animali, sono cellule con nucleo e altri organelli chiuse da membrane. I batteri non hanno sesso, ha precisato Otto, ma riescono comunque ad assumere nuovo DNA inghiottendo altri batteri o come risultato di infezione con virus o molecole di DNA circolare chiamati plasmidi. Ma gli involontari guadagni genetici possono beneficiare i batteri aumentando la loro diversità genetica, quindi aumentando le possibilità che una nuova sequenza genetica conferirà loro un qualche tipo di vantaggio per la sopravvivenza.

L’evoluzione sessuale

E’ possibile, ha detto Otto, che la riproduzione sessuale intenzionale sia nata con l’evoluzione delle cellule eucariotiche, perché tutte quelle membrane interne hanno impedito la frequente assunzione accidentale di DNA estraneo. Quindi, una domanda che potrebbe determinare se gli alieni possono avere o meno rapporti sessuali, ha detto Otto, è quella che risponde a cosa le loro cellule assomigliano. “Hanno modificato i loro nuclei o sviluppato altri modi per proteggere il loro DNA all’interno di una serie di membrane?”. Se la vita extraterrestre è dotata di nuclei, potrebbero trarre beneficio dal l’avere rapporti sessuali.

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Un’altra cosa di cui il Pianeta Xenon potrebbe aver bisogno nel promuovere l’evoluzione sessuale è il cambiamento. L’avere rapporti sessuali è molto vantaggioso per gli organismi perché l’ambiente è raramente statico, ho spiegato Otto. Fintanto che il cambiamento è una costante, la variazione genetica è utile.

Se un pianeta alieno aveva, per qualche ragione, un tempo costante, una temperatura e altri fattori ambientali, “i rapporti sessuali avrebbero avuto principalmente costi, ma senza benefici”, ha detto Otto.

Il meglio di entrambi i mondi

Supponendo che i pianeti alieni non sono del tutto statici, gli extraterrestri potrebbero cercare di ottenere il meglio dei due mondi. Alcune afidi (piccoli insetti che succhiano il succo delle piante) si clonano in modo asessuato quando il cibo è abbondante. In realtà, ha detto Otto, con la clonazione questi afidi possono avere non solo i loro bambini al loro interno, ma anche i bambini dei loro bambini”, come una serie di bambole russe”.”Cosa che accelera davvero la riproduzione quando le risorse sono un sacco”.

Al termine della stagione della crescita, però, gli afidi passano alla riproduzione sessuale. Questo interruttore della riproduzione durante i periodi di stress è un modello comune. Alcune specie di pulci d’acqua si riproducono sessualmente quando l’approvvigionamento alimentare viene meno o quando l’ambiente diventa ostile, secondo uno studio del 1981 pubblicato sulla rivista The American Naturalist. Il lievito semplicemente butta fuori nuova progenie nella maggior parte del tempo, ma il lievito Candida tropicalis può anche riprodursi sessualmente, hanno riferito i ricercatori sulla rivista Proceedings of National Academy of Sciences nel 2011.

Un tipo di stress che potrebbe indurre l’evoluzione sessuale su un pianeta alieno potrebbe essere costituito da parassiti alieni. I ricercatori hanno riferito nel 2011 sulla rivista Science che gli organismi sono portati a scegliere la strada della riproduzione sessuale più di quella asessuata quando i parassiti li minacciano, probabilmente perché la riproduzione sessuale dà loro armi genetiche in più da utilizzare nella corsa agli armamenti evolutivi contro i loro nemici parassiti.

In questo studio, i ricercatori hanno utilizzato ascaridi geneticamente modificati chiamati Caenorhabditis elegans in modo che alcuni potessero solo riprodursi sessualmente e alcuni solo in modo asessuato. Un terzo gruppo è stato lasciato passare dalla riproduzione asessuale e sessuale a piacimento.

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Quindi, i ricercatori hanno esposto i vermi ai parassiti e ai batteri. Essi hanno scoperto che i vermi asessuali esposti ai batteri in evoluzione si sono estinti in meno di 20 generazioni. Diversa invece la reazione del gruppo sessuale. Altri studi hanno mostrato risultati simili nei lieviti e negli altri organismi che possono passare dalla riproduzione asessuale a quella sessuale in condizioni difficili.

Ma anche se gli alieni avessero rapporti sessuali, potrebbe non essere quello che i più maliziosi si aspetterebbero. Nelle amebe, per esempio, le partizioni cellulari dividono pacchetti di materiale genetico e poi lo ricompongono, sia con un’altra ameba sia con pacchetti provenienti da altre amebe. Le cellule di lievito che si riproducono sessualmente trovare l’altro, fanno crescere le proiezioni, e si fondono. La casistica della riproduzione sessuale è molto vasta.

In altre parole, gli alieni potrebbero avere rapporti sessuali, o non potrebbero. Ma una cosa è certa per gli scienziati: sarebbe più difficile inventare qualcosa di sconosciuto rispetto a ciò che esiste già qui sulla Terra.

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