Erbe speciali aiutano a proteggere il mais dagli insetti

La tecnica di coltivazione conosciuta come push-pull – che coinvolge l’utilizzo di erbe con proprietà speciali per proteggere le colture – è iniziata come una difesa rudimentale contro gli insetti trivellatori staminali. Ma è sempre più sofisticata. Si è evoluta per combattere le erbacce parassite, fornendo allo stesso tempo cibo per gli animali e concime il terreno. 

La storia di push-pull inizia 22 anni fa, quando l’entomologo Zeyaur Khan è arrivato al Centro Internazionale per la Fisiologia e l’Ecologia degli Insetti di Mbita, in Kenya, con l’incarico di trovare un modo per scongiurare i trivellatori staminali che affliggono i campi di mais in Africa orientale. Quando ha iniziato a studiare il ciclo di vita dei tarli staminali, ha iniziato a cercare erbe che si erano evolute con questi insetti. C’erano alcune erbe che i tarli staminali amavano mangiare – cinque volte più del mais. C’erano poi altre piante che si erano evolute producendo difese chimiche contro gli insetti – alcune producendo repellenti e altre attirando vespe che li mangiavano.

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Dopo aver esaminato più di 500 erbe diverse, Khan si è concentrato sull’erba Napier, che argina i trivellatori e poi, quando gli insetti cercano di mangiarla, emette una linfa gommosa che li uccide. Piantando l’erba Napier intorno a un campo, gli agricoltori potrebbero tenere i tarli staminali a distanza dal loro raccolto; e se piantata in un campo, potrebbe anche allontanare gli insetti.

Ma, quando Khan stava cercando di trovare la pianta giusta “push”, ha cominciato a vedere che, per molti agricoltori, arginare i trivellatori non erano il problema principale.

La strige, una pianta parassita a volte chiamato erbaccia della strega, ha un aspetto abbastanza innocente, grazie ai suoi bei fiori viola. Ma succhia acqua e sostanze nutritive dalla pianta ospite, provocando l’appassimento e l’arresto della crescita del raccolto – e sottrarre circa 8 miliardi in perdite di produzione ai piccoli agricoltori – che men che meno possono permetterselo. Khan si rese conto che pochi agricoltori avrebbero adottato la sua tecnica push-pull se la strige stava per rovinare i raccolti salvati dai trivellatori staminali.

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Ma poi Khan è andato in un campo dove si stavano testando le piante push-pull e ha notato che i campi circostanti erano stati pesantemente infestati dalla strige, ma su quello c’erano solo uno o due fiori viola. Si è scoperto così che la pianta che stavano testando in quel campo per respingere i trivellatori staminali – le specie di Desmodium che avevano piantato tra i filari di mais – emanavano un erbicida selettivo nel terreno che ha inibito la crescita delle radici di strige. Si era trattato di un incidente felice.

Gli agricoltori hanno apprezzato la combinazione di Desmodium ed erba Napier. Oltre a proteggere le colture da strige e tarli staminali, il desmodium fissa l’azoto, che fornisce un po’ di fertilizzante per la coltivazione. Molti agricoltori poveri non possono acquistare insetticida, diserbante o fertilizzante – o sono troppo lontani dalle strade. Il sistema Push-pull dà loro una fonte rinnovabile di prodotti chimici agricoli, prodotti dalle piante. Gli agricoltori hanno così cominciato ad ottenere rendimenti più elevati, e hanno trovato che l’erba Napier e il desmodium potrebbero anche alimentare il bestiame.

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A questo punto gli scienziati avrebbero potuto semplicemente dichiarare vittoria e uscire, ma invece hanno cercato nuovi problemi da risolvere. Mentre il Desmodium e l’erba Napier funzionavano benissimo nelle regioni umide, queste piante tendevano a seccare e morire nelle zone più secche. Perché il cambiamento climatico sta portando sempre più frequenti eventi climatici estremi, gli scienziati hanno cercato di trovare delle piante che potrebbero sopravvivere in un periodo di siccità. Così, di recente, hanno annunciato che avrebbero trovato una combinazione di Desmodium a foglia verdeerba brachiaria (erba africana coltivata per la resistenza alla siccità in Sud America). Queste piante potrebbero sopravvivere in qualsiasi luogo abbastanza bagnato per la coltivazione del mais, e potrebbero ricrescere anno dopo anno senza riseminahttp://www.theblog.it

La maggior parte delle tecniche di coltivazione aumentano le rese di pochi punti percentuali. Quando si comincia a parlare di triplicare i rendimenti su grandi estensioni di terra, allora si parla di un miglioramento importante nella prosperità dei piccoli agricoltori e “un grande risultato in termini di persone che si alimentano”, ha detto uno dei ricercatori coautori dello studio Toby Bruce.

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Circa 100.000 agricoltori hanno adottato le tecniche push-pull, ma molti di più potrebbero usarle. Ci sono così tanti piccoli agricoltori in Africa, che è difficile diffondere informazioni. E ciò a volte è frustrante. Ad esempio c’è un sacco di olio di serpente in vendita in Africa per gli agricoltori, ma push-pull è una tecnica creata e controllata da scienziati agricoli finanziati con fondi pubblici che lavorano presso istituzioni rispettate.

Via | grist

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