Ecco perché i castori potrebbero ridurre l’inquinamento

Sapevate che quei simpatici animaletti con il musetto da topo e la coda, i mammiferi delle acque che creano insenature e sbarramenti sui fiumi e che li trasformano allegramente in protezioni di inverno, potrebbero salvare il pianeta, o almeno una parte di esso? Stiamo parlando dei castori.

Un nuovo studio  della University of Rhode Island ha rilevato che la presenza di castori in bacini d’acqua è correlata con livelli più bassi di azoto a valle. Questo è importante perché, mentre l’azoto è necessario per piccole cose come far crescere tutto il nostro cibo, ha anche un lato oscuro. Gli agricoltori usano il concime azotato, arricchito, per aumentare la resa i raccolti, ma spesso concimano le colture con più azoto di quanto le piante possono assorbire.

Riempiono così il suolo di sostanze nutritive, e quando l’azoto entra nella falda freatica, crea fioriture di alghe – e questo non va bene. Le alghe inquinano i corsi d’acqua, uccidono la vita marina, e sono nocive per l’uomo.

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Che cosa possono i castori fare in tutto ciò? Riferisce Grist che i castori presenti nei corsi d’acqua rallentano l’acqua del fiume, e mescolano la materia organica, che deve avere un effetto sul fiume dal punto di vista chimico, ma gli scienziati non sapevano esattamente cosa stesse succedendo in quell’acqua torbida.

Così hanno realizzato degli specchi di dimensioni di “laghetti”, che consentono loro di studiare le variazioni delle condizioni che si verificano dove i castori vivono nei loro bacini reali. E hanno trovato una sorta di processo inverso di fissazione dell’azoto – lo chiamano “denitrificazione.” I batteri della sporcizia e i residui vegetali nitrati hanno trasformato l’azoto in gas. Il gas gorgoglia in superficie e si mescola con l’atmosfera nuovamente. In alcuni casi, il livello di azoto nell’acqua è sceso del 45%. L’effetto è stato più pronunciato nei piccoli corsi d’acqua, che portano a fiumi più grandi e, infine, verso l’oceano.

Oltre agli effetti benefici sulla qualità dell’acqua, anche i castori costruiscono dighe che aiutano a prevenire l’erosione e promuovono la ricarica delle falde acquifere. Così potrebbe la reintroduzione dei castori nei bacini essere utile per l’ambiente? L’Idaho Public Radio riporta che nel 1950, in Idaho hanno voluto spostare i castori fuori delle aree residenziali (dove stavano danneggiando le proprietà) e li hanno rimessi in natura, dove si sperava che avrebbero migliorato la salute della foresta. Ma senza strade accessibili, il governo ha dovuto essere creativo e quindi  hanno lanciato i castori dagli aeroplani con dei paracadute.

Lo stato ha effettivamente messo i castori in piccole cassette di legno e li ha fatti piovere dal cielo. E ha funzionato: su 76 castori, tutti tranne uno sono sopravvissuti, ed hanno aiutato a migliorare l’habitat.

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