Ecco il primo animale senza muscoli o nervi. E riesce persino a cacciare

È incredibile quello che può essere realizzato anche senza un cervello. Il Trichoplax lo può confermare. Questo piccolo animale pluricellulare – grande solo un millimetro – non ha nulla di riconoscibile come cellule muscolari e nervose. In realtà non ha proprio organi. E tuttavia può dare la caccia alle sue prede, e sciogliere e consumare le alghe con raffinatezza come mostra una nuova ricerca.

Il Trichoplax “si comporta come disponesse di un sistema nervoso, ma manca di nervi e sinapsi tipici”, le connessioni tra le cellule cerebrali su cui viaggia l’informazione, ha detto l’autore senior dello studio pubblicato su Plos One Thomas Reese, ricercatore presso l’Istituto nazionale dei disordini neurologici a Bethesda, nel Maryland. “In questo senso, il nostro lavoro sembra offrire un primo sguardo su come i sistemi nervosi potrebbero essersi evoluti.”

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L’Adhaerans Trichoplax (o Trix, come i ricercatori lo chiamano) si trova in tutto il mondo, ed è un animale senza muscoli, che strisciando abilmente attraverso fondali poco profondi su una pancia coperta di ciglia, e si nutre di alghe. E’ l’unico membro del phylum placozoa e rappresenta quindi un ramo enorme e per lo più enigmatico  dell’albero della vita.

Un organismo strano

L’autore dello studio Carolyn Smith, un ricercatore senior presso l’Istituto Nazionale di Salute Mentale, ebbe un primo incontro con il Trix per caso nel 2008. Il ricercatore stava studiando le spugne per conoscere le prime fasi di evoluzione del sistema nervoso “quando ho visto questa piccola creatura venire piroettando sullo schermo del mio microscopio.”

Poche settimane dopo, Smith ha riconosciuto la sua creatura piroettante in un articolo scientifico sul genoma del Trichoplax. Era affascinata dalla presenza di geni del sistema nervoso, metazoi a forma di disco primitivo, ha detto. “Questo organismo era molto più interessante di una spugna”, ha detto la Smith.

In uno studio del 2014, Smith, Reese e altri loro colleghi hanno impiegato luce e microscopi elettronici per descrivere due tipi di cellule precedentemente sconosciute nel Trix, portando il totale di tipi di cellule del corpo fino a sei. Uno dei nuovi tipi, chiamate cellule di cristallo, può lasciare che Trix percepisca il suo ambiente; l’altra, denominata cellula lipofila, è distanziata attraverso il ventre dell’animale e contiene granuli di qualche tipo di sostanza chimica che i ricercatori hanno ipotizzato potrebbero essere enzimi digestivi.

Come caccia e mangia Trix

Nel nuovo studio, Smith e colleghi hanno utilizzato il microscopio ad alta velocità per studiare il comportamento alimentare di Trix in tempo reale e il microscopio elettronico per esaminare l’anatomia della creatura in scala. I microscopi elettronici hanno una risoluzione maggiore dei microscopi ottici perché usano fasci di elettroni, che hanno lunghezze d’onda intorno a 100.000 volte inferiori a quelle della luce.

I ricercatori hanno scoperto che quando Trix scopre una macchia di alghe, attraverso il battito delle ciglia le cellule lipofile vicino agli enzimi digestivi rilascia alghe che strappano le cellule algali, rovesciando le budella cellulari. Trix preme verso il basso sulla parte superiore del alghe per creare un compartimento stagno, e le cellule finiscono nel ventre di Trix come se risucchiassero i contenuti di questo pasto. Questi risultati suggeriscono che Trix deve avere qualche modo di coordinare le sue centinaia di cellule per rilevare un pasto potenziale, smettere di muoversi, e scatenare la digestione esterna.

In realtà, ha detto Smith, Trix si comporta in maniera molto simile ad un piccolo cerotto indipendente dell’intestino umano, che rileva anche le particelle di cibo, le manipola con le cellule ciliali, secerne enzimi digestivi e assorbe le sostanze nutritive che vengono rilasciate.

Così, attraverso la ricerca di questa patch indipendente dell’intestino, gli scienziati possono imparare di più sulla prima evoluzione del sistema nervoso. Inoltre, Reese ha detto a conclusione della sua intervista: “Il modo per comprendere il cervello dell’uomo è veramente attraverso il suo stomaco.”

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