Cosa succederebbe se tutti gli insetti della terra morissero?

Molte persone quando sentono un insetto con sei zampe camminare su di loro sono prese da una reazione di puro orrore. Questa repulsione è deprecabile, perché non solo la stragrande maggioranza degli insetti è del tutto innocua, ma anche perché noi esseri umani e la maggior parte delle altre forme di vita complesse del pianeta sarebbero in condizioni terribili senza di loro.

“Se gli insetti dovessero scomparire, il mondo potrebbe cadere a pezzi – non ci sono due modi su di esso”, ha detto Goggy Davidowitz, professore dei dipartimenti di entomologia e ecologia e biologia evolutiva presso l’Università dell’Arizona.

Certo, se gli insetti morissero, ciò significherebbe niente più punture di zanzare fastidiose o pulci su Fido. Molto più significativo, sparirebbe anche il flagello delle malattie diffuse dagli insetti, come la malaria e la febbre dengue, che infettano milioni di persone e uccidono centinaia di migliaia di persone l’anno sarebbe.

Gli agricoltori non avrebbero neanche più bisogno di usare gli insetticidi – più di 500 milioni di chili di sostanze chimiche sono utilizzati ogni anno solo negli Stati Uniti – per proteggere le colture da insetti parassiti voraci e affamati, secondo il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti.

ladybug-796483_960_720

Eppure questi guadagni per il genere umano sarebbero inutili, visto che la maggior parte di noi sarebbe costretta a morire di fame.

“I contro superano i pro in modo considerevole”, ha detto Davidowitz a LiveScience. Per cominciare, circa l’80 per cento di tutte le piante su cui è basata la vita sono angiosperme, o piante da fiore. Per riprodursi, questi impianti devono avere del polline che venga fisicamente trasferito da un antere maschio alla stigma femminile all’interno di un fiore.

In rari casi, il vento, l’acqua o altri animali come uccelli e pipistrelli fanno questo gioco. Ma la stragrande maggioranza del lavoro dell’impollinazione è fatto da insetti, tra cui le api, i coleotteri, le mosche e le farfalle. “Senza impollinatori,” Davidowitz ha detto, “la maggior parte delle piante del pianeta scompariranno.”

Il mondo non sarebbe solo un luogo meno verdeggiante in questo scenario dell’apocalisse degli insetti. Tra il 50 e il 90 per cento della dieta umana sia per volume che per calorie, a seconda del paese, proviene direttamente dalle piante da fiore.

Le angiosperme comprendono cereali di base come riso e grano, oltre a frutta e verdura. Inoltre, dalle piante da fiore viene indirettamente il cibo che finisce nelle nostre pance, costituendo le diete degli animali che mangiamo, dalle mucche ai polli e anche alla maggior parte pesci d’acqua dolce.

“La maggior parte del nostro cibo dipende dagli insetti”, ha detto Davidowitz. “Se gli insetti scompaiono, un sacco di mammiferi e uccelli scompaiono, anche, perché se non si dispone di insetti impollinatori, anche quegli animali che non mangiano gli insetti non avranno frutta e foglie da mangiare. Si ha un effetto domino”.

Infine un moria degli insetti vedrebbe anche tutti gli alberi risultanti morti e le carcasse di animali – nonché i corpi umani – restare in giro molto più lungo, in una decomposizione molto più lenta di quanto farebbero in un mondo pieno di insetti. Questo perché gli insetti, insieme a batteri e funghi, servono come principali decompositori di materiale organico. Senza gli insetti, il mondo sarebbe un ammasso di roba morta.

Anche il miele e seta – due delle sostanze più pregiate della storia umana, celebrate in antichi versi e attraverso secoli di commercio – non esisterebbero più, dal momento che entrambi sono prodotti da insetti.

Ma la cosa più allarmante è che questo scenario apocalittico non è del tutto irreale. Per fare un primo esempio, la triplice esposizione ai pesticidi, alle malattie e alla perdita dell’habitat ha decimato le api selvatiche negli ultimi anni.

Inoltre, il cambiamento climatico globale sta gettando via il delicato equilibrio delle schiuse di insetti che avviene di norma in primavera. O i fiori sbocciano troppo presto o troppo tardi o non sono fecondati, mentre i loro impollinatori dedicati soffrono la fame. Ad esempio, una ricerca pubblicata nel 2014 sulla rivista Current Biology ha rivelato che l’orchidea ragno e il suo impollinatore, l’ape minatore, sono diventati fuori sincronia con il cambiamento climatico che causa che l’ape arrivi troppo presto rispetto al ciclo del fiore.

Nel complesso, i tempi sono duri per molti insetti in natura, e ciò ci dà un assaggio di ciò che la vita sarebbe in loro assenza. “Questo non è un processo di pensiero astratto”, ha detto Davidowitz. “Questo sta accadendo ora.”

Commenti

ELENCO TAG

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.