Combustibile dagli escrementi? Ora è possibile

Può sembrare un sogno (o un incubo), ma un genio spera di trasformare gli escrementi in combustibile, gli scarti degli scarti in risorse. Kartik Chandran, professore della Columbia University e ingegnere ambientale, è stato recentemente insignito del prestigioso premio MacArthur per il suo lavoro sulla trasformazione dei fanghi fecali in combustibile.

Chandran ha lanciato un progetto pilota per la trasformazione degli escrementi a Kumasi, in Ghana, nel 2012, dove la mancanza di impianti di trattamento delle acque reflue significa una grande quantità di escrementi che finisce nel sistema per la fornitura di acqua – e questo non è buono per gli esseri umani, o comunque il pianeta.

La sua speranza era quella di convertire la materia fecale in biocarburante che potesse essere utilizzato a livello locale. Il progetto pilota, però, aveva bisogno di un certo lavoro. Alla fine, riporta Grist, Chandran e i suoi colleghi sono stati in grado di estrarre abbastanza grasso dalle feci per produrre il carburante.

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Di fronte ad un processo inefficiente e a basse rese, Chandran ha dovuto riconsiderare la sua idea. “Se ci fossimo fermati lì, avremmo fallito”, dice. Invece, ha spinto in avanti il suo progetto, fino a mettere a punto un processo che si basa su più che il solo contenuto intrinseco del grasso delle feci. Invece dell’estrazione del grasso dagli escrementi, il nuovo metodo converte zuccheri e proteine ​​in grasso e, libera più risorse per il carburante.

“Ironia della sorte, uno dei sottoprodotti del nostro processo è il gas metano“, dice –  un biogas che può essere utilizzato anche come combustibile. Il processo lascia dietro di sé solidi che possono essere trasformati in un concime ricco con un po’ di disinfezione. E questo è solo l’inizio, dice Chandran. Il suo obiettivo non è quello di competere con le industrie di biodiesel o biogas esistenti, ma di utilizzare gli escrementi per incrementare gli sforzi di risanamento nei paesi in via di sviluppo.

Chandran userà la sua borsa da 100.000 dollari del premio MacArthur per continuare questo lavoro, ma ha anche aggiunto: “Gli scienziati non possono farcela da soli.” Questo sforzo di riconversione richiederà funzionari della sanità pubblica, ingegneri, architetti, governo e opinione pubblica. Oltre alla “materia prima” che nessuno vuole.

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