A cosa servono i muscoli dietro le orecchie?

Sapete quanti muscoli ha ogni essere umano all’interno del proprio corpo? Si tratta di un calcolo che a volte viene difficile anche agli uomini di scienza, perché gli esseri umani sono dotati di uno straordinario apparato di muscoli, alcuni dei quali, per paradosso, possono permettersi il lusso di non svolgere nessuna funzione. Come i muscoli dietro orecchie. 

Intorno all’orecchio umano ci sono piccoli muscoli, piuttosto deboli, che gli antenati evolutivi una volta avrebbero usato per muovere le orecchie avanti e indietro. Oggi, questi muscoli non sono in grado di muoversi molto – ma la loro azione riflessa esiste ancora.

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Questi muscoli sono vestigia del passato, cioè significa che sono resti di evoluzione che una volta avevano uno scopo, ma che ora non hanno più. Tuttavia, gli esseri umani possono essere in grado di riutilizzare questi muscoli inutili per i propri usi, secondo Steven Hackley, psicologo presso l’Università del Missouri e autore di una nuova revisione della ricerca sui muscoli dimenticati sulla rivista Psicofisiologia. Per lui, questi muscoli si attivano in risposta alle emozioni positive, per motivi che nessuno ancora capisce veramente. Questo fatto strano crea uno strumento utile per gli psicologi che cercano un modo oggettivo per misurare le emozioni.

E poi ci sono le implicazioni educative: questo riflesso dei muscoli costituisce nuove prove contro il concetto di creazionismo o disegno intelligente, Hackley detto.

Secondo il disegno intelligente e creazionismo, il nostro corpo è stato progettato da un essere con una perfetta intelligenza”, ha detto. “Se così fosse, perché avrebbe messo dei circuiti nel nostro cervello che non funzionano? Perché si dovrebbe mettere dei circuiti del nostro cervello che sono utili per i lemuri che sono inutili per l’uomo?”

I muscoli misteriosi

E poi ci sarebbe ancora un’altra domanda: perché studiare questi muscoli inutili a tutti gli esseri umani?

L’uso di risposte muscolari piccole per lo studio delle emozioni viene da lontano, ha detto a Science. I ricercatori hanno scoperto che le persone hanno un “trasalimento” di risposta elevata – misurata dal contrazioni dei muscoli sotto l’occhio – quando stanno vivendo uno stato d’animo negativo, piuttosto che uno stato d’animo positivo. Questo ha senso, ha detto, se si pensa a quando si guarda un film horror a tarda notte e sentire un improvviso schianto dall’esterno. È molto probabile che sia molto più spaventati che se fossi rimasto a guardare una commedia romantica.

Circa un decennio fa, gli psicologi hanno cercato di trovare la stessa risposta nel muscolo vestigial auricularis posteriore, che si trova proprio dietro l’orecchio e si attacca alla base dell’orecchio. Inaspettatamente, la parte posteriore dell’auricularis non risponde più fortemente quando una persona è di cattivo umore; invece, la sua risposta è più forte quando le persone sono più felici.

“Questo non ha senso”, ha detto Hackley. “Non c’è niente di intuitivo in tutto questo.”

Anche in persone capaci di muovere le orecchie, il riflesso dell’auricularis posteriore è troppo debole per muovere in realtà l’orecchio. In un primo momento, Hackley ha detto, i ricercatori hanno pensato che l’ impegno di questo muscolo durante uno stato d’animo associabile con la felicità aveva a che fare con l’infermieristica: forse i bambini dei nostri antenati impararono a tirare le orecchie indietro e fuori mentre venivano allattati, associando così il movimento dei muscoli con il piacere del cibo.

Rivelatori della felicità

Ma gli esperimenti non hanno trovato alcuna prova di questa ipotesi di cura. Ora, infatti, Hackley sta guardando in una direzione diversa, per cercare una risposta per i muscoli che non sembrano svolgere alcuna funzione. I piccoli muscoli dell’orecchio sono collegati ai muscoli facciali che tirano la bocca in un sorriso, ha detto – se si fa un grande sorriso, infatti, sentirete le vostre orecchie che si ritraggono. Forse la sensazione di felicità innesca i muscoli del sorriso e li mette in azione, tra cui l’auricularis posteriore apparentemente inutile.

Qualunque sia la ragione di questa strana attivazione muscolare, è comunque molto utile per gli psicologi. I questionari auto-riportati possono essere imprecisi se le persone si trovano a provare o non sono nemmeno consapevoli di provare emozioni sottili. Le risposte muscolari invece, sono sintomi chiari per lo psicologo, e maggiormente attendibili. La persona non può fingere “, ha detto Hackley.

Un disegno poco intelligente?

C’è un’altra, forse più importante implicazione e più provocatoria per questi muscoli dell’orecchio così inutili, ha detto Hackley: sono prove contro il disegno intelligente della creazione umana.

Nella battaglia per l’evoluzione, i creazionisti e i credenti in un progettista intelligente spesso affermano che i cosiddetti organi rudimentali hanno uno scopo. E in molti casi, lo hanno. L’appendice, per esempio, è stato a lungo pensato come un vicolo cieco intestinale prima che gli scienziati hanno scoperto che può invece proteggere i batteri utili durante una malattia, permettendo ai microbi utili di ripopolare l’intestino.

I riflessi dell’orecchio rudimentali appartengono però ad una storia diversa, Hackley ha detto. Perché non tutti muovono le orecchie, sono veramente reliquie evolutive. Vi è un altro muscolo, il cosiddetto Auriculae trasverso, che visualizza ancora un riflesso attivo, anche se non con qualsiasi scopo. Questo muscolo è all’interno dell’orecchio esterno, o pinna, e sposta il bordo dell’orecchio esterno di un semplice millimetro circa quando l’occhio viene ruotato verso il lato. Negli animali che possono muovere le orecchie, un muscolo analogo li aiuta a ruotare l’orecchio verso ciò che stanno guardando, spiegandoil legame occhio-orecchio.

“Penso di avere qualcosa qui che i creazionisti non possono spiegare”, ha detto Hackley. “Qui c’è qualcosa nel nostro cervello che è completamente inutile, perché un essere dalla perfetta intelligenza lo avrebbe messo lì?”

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