Beach Haven: la prima spiaggia americana dell’integrazione tra bianchi e neri

Gulfside Assembly è stato l’unico posto dove i neri americani potevano frequentare una spiaggia al tempo delle leggi di Jim Crow (delle leggi locali e dei singoli stati degli Stati Uniti d’America, emanate tra il 1876 e il 1965, che servirono a mantenere la segregazione razziale in tutti i servizi pubblici, istituendo uno status definito di “separati ma uguali” per i neri americani e per i membri di altri gruppi razziali diversi dai bianchi). Una volta era conosciuta come la mecca dei diritti civili

Gulfside Assembly fungeva insieme da resort estivo e ritiro spirituale gestito dalla Chiesa metodista. Era situato al margine meridionale di Waveland, nel Mississippi, e per anni ha offerto l’unico piccolo tratto di spiaggia lungo la costa del Golfo del Messico che i neri fossero stati autorizzati a utilizzare.

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Al tempo delle leggi di Jim Crow, quel tipo di sicurezza era stata raramente provata dai bambini neri. Non che la spiaggia fosse sempre facile da raggiungere. Dopo tutto, la strada per Gulfside Assembly non era per i neri. Non c’erano marciapiedi, e cercare di raggiungere quel posto attraverso la strada principale, invece di tagliare tra i boschi, poteva anche significare compiere dei brutti incontri.

Così, spesso da soli, i ragazzini neri compivano un percorso accidentato di un miglio e mezzo attraverso i boschi per raggiungere Gulfside. Era un terreno infido e paludoso, con un fitto sottobosco, viti aggrovigliate, e più di un paio di serpenti. Ma non importava. Per un ragazzino di 13 anni del 1940 che viveva nel Mississippi rurale, era comunque un’avventura.

“A Gulfside non avevi bisogno di preoccuparti della gente che ti dava fastidio. Potevi andare anche sul molo. I neri non avevano moli, perché non potevano possedere terra di fronte al mare. Quindi non sapevi come fosse questa esperienza”.

Con il tempo, Gulfside è diventata la prima spiaggia dell’integrazione tra bianchi e neri, nel sud degli Stati Uniti.

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Molti anni più tardi,però, l’uragano Katrina ha posto fine al ritiro. Alle 6:10 del 29 agosto 2005, Katrina si è abbattuta lungo questo suggestivo tratto di costa. Sebbene Gulfside e le comunità circostanti di Waveland, come Bay St. Louis, e Pass Christian avessero resistito ad altre tempeste massicce, Katrina è stata diversa. L’oceano, spinto in avanti dalla tempesta, ha letteralmente inghiottito l’intera spiaggia, distruggendo ogni cosa sul suo cammino.

Case, chiese, aziende, anche gli enormi alberi di quercia che avevano resistito all’uragano Camille nel 1969 sono stati sradicati e andati in frantumi, e poi sommersi sotto i violenti colpi delle acque del Golfo del Messico.

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Quando le maree finalmente si sono ritirate dalla costa il giorno dopo, quella serie di bungalow accoglienti, sale da pranzo, edifici amministrativi, e dormitori che un tempo avevano costituito Gulfside erano poco più di travi scheggiate e macerie. Katrina era riuscita persino a devastare un nuovo hotel multimilionario che doveva ancora vedere il suo primo ospite.

Dieci anni più tardi, la macerie sono state rimosse, ma i fantasmi di Katrina sembrano ancora aleggiare sulla spiaggia un tempo illuminata di Gulfside. Solo una manciata di querce imponenti che hanno dato ombra alle famiglie in vacanza rimangono in piedi come sentinelle solitarie su un terreno ispido di erbacce.

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Oggi, Gulfside è stato in gran parte dimenticato dalla Chiesa nazionale metodista e persino dal pubblico nero che – nonostante a volte si trovi di fronte a forme moderne e innegabili di discriminazione – viene da generazioni che in quegli anni hanno potuto vivere una rara, bella tregua dalle brutalità quotidiane di segregazione obbligatorie per legge.

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Ciò che rimane è un pugno di persone che hanno profonde connessioni con Gulfside e che stanno lottando per la ricostruzione della loro memoria passata, impegnati a mantenere in vita i loro ricordi dal pericolo di una dissolvenza che possa farli sprofondare nel dimenticatoio della storia.

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