Ecco come la Disney ha acquistato la Lucasfilm: “Star Wars” prima e dopo Lucas

Un fine settimana dell’ottobre del 2012, Robert Allen “Bob” Iger, CEO di Walt Disney, si è messo comodamente seduto a guardare tutti e sei i film di Star Wars. Li aveva visti prima, naturalmente. Questa volta, però, ha preso appunti. Disney aveva infatti intrapreso delle trattative segrete per acquisire la Lucasfilm, la società fondata dal creatore di Star Wars George Lucas, e Iger aveva bisogno di fare un po’ di conti con diligenza.

I film sono certo serviti perché Iger potesse riprendere contatto con Luke Skywalker, la ricerca del Cavaliere Jedi, la nemesi di Darth Vader, il Signore dei Sith, che si rivela essere alla fine suo padre. Al di là dei film, Iger aveva bisogno di sapere se la Lucasfilm avesse una scorta di materiale similmente ricco e di conoscere in maniera più approfondita il discorso relativo alla proprietà intellettuale, per la costruzione e la produzione di ulteriori episodi di Star Wars.

Come ogni serio appassionato sa, da sempre nel progetto originario dovevano essere nove. Ma come avrebbe potuto la Disney valutare il valore di una galassia immaginaria? Quale era, per esempio, la sua popolazione?

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Come ha raccontato Bloomemberg, Lucas aveva già fatto la catalogazione. La sua società aveva mantenuto un database chiamato Holocron, dal nome di un cubo di cristallo alimentato dalla Forza. Il mondo reale di Holocron elencava in totale 17.000 personaggi nell’universo di Star Wars che abitano diverse migliaia di pianeti in un arco di più di 20.000 anni. Visto che per la Disney  era un po’ difficile da elaborare, Lucas ha fornito all’azienda anche una guida, Pablo Hidalgo. Membro fondatore della Star Wars Fan Boy Association, Hidalgo è ormai un responsabile della “brand communication” alla Lucasfilm. “L’Holocron può essere un po’ opprimente”, spiega Hidalgo, che è ossessionato da questioni canoniche, come l’ortografia corretta del nome Wookiee e l’elenco definitivo delle persone che ha incontrato Yoda mentre si nascondeva nelle paludi di Dagobah.

Una serie di colloqui clandestini alla fine hanno portato all’annuncio che la Disney avrebbe pagato 4.000.000.000 dollari per la Lucasfilm, mettendo così gli eroi e i cattivi di Star Wars nello stesso gruppo di personaggi iconici tra cui figurano anche Iron Man, Buzz Lightyear e Topolino. Disney ha quindi inviato agli eccitabili fan di Star Wars in delirio un piano per presentare la trilogia finale a lungo promessa nel 2015. Il loro entusiasmo ha raggiunto un crescendo nel mese di gennaio del 2013, quando J.J. Abrams, il regista dell’acclamato ritorno di Star Trek nel 2009, ha firmato per girare il primo film. “E’ come un sogno che si avvera”, ha detto Jason Swank, co-conduttore di RebelForce Radio, un podcast settimanale.

L’accordo rientra perfettamente nel progetto di Iger per la Disney. Vuole garantire il futuro creativo e competitivo della società in un momento in cui i consumatori sono sommersi da scelte, grazie ad una proliferazione di reti televisive via cavo e all’ubiquità di Internet. “E’ il mondo meno indulgente di sempre – dice – e le cose ormai devono essere veramente grandi per poter garantire un buon lavoro”. Parte della strategia di Iger è quella di acquisire società che potrebbero essere descritte come mini-Disney, come Pixar e Marvel, al tempo stesso grandi serbatoi di personaggi in franchising degni di poter guidare tutti i business Disney, dai film, ai programmi televisivi, ai parchi a tema, ai giocattoli, e così via.

Le esigenze di Lucas erano più emotive. A 68 anni, era pronto ad andare in pensione e alla fuga dal mondo immaginario che era riuscito a creare, ma aveva un solo timore: nessuno doveva dissacrarlo. “Non sono mai stato una persona che bada ai soldi – ha sempre ammesso Lucas – sono più un tipo da film, e la maggior parte dei soldi che ho fatto è stata utilizzata solo per cercare di mantenere il controllo creativo dei miei film”. Quando pronunciò queste solenni parole Lucas stava parlando per telefono alla stampa, intento a rilasciare la sua prima riluttante dichiarazione riguardo la vendita della Lucasfilm.

Il cinema sperimentale di George Lucas

E’ stato allora che ha voluto raccontare la sua storia personale, di come lui ha deciso di non essere ricco e potente. Voleva solo fare film sperimentali, come “THX-1138″ (uscito in Italia con il titoloL’uomo che fuggì dal futuro) – primo lungometraggio della sua carriera, ispirato al suo precedente cortometraggio “Electronic Labyrinth: THX 1138 4EB” del 1967 – ambientato in un mondo futuristico nel quale il sesso è illegale, l’assunzione di droga è obbligatoria, e androidi brutali devono assicurarsi che le persone si attengano alle regole. Lucas ha avuto un’esperienza bruciante con THX-1138. La Warner Bros ha preso il film dalle sue mani e l’ha fatto uscire prima che fosse stato rilasciato nel 1971. L’Universal ha fatto la stessa cosa con il suo film successivo, “American Graffiti”, nella sua città natale di Modesto, in California. Ma a differenza di THX-1138, American Graffiti è stato un successo.

Fu allora che Lucas, ancora scottato dal modo in cui gli studios avevano trattato i suoi film precedenti, decise di adottare un approccio diverso con il suo successivo progetto, “Star Wars Episodio IV: una nuova speranza”. Si impose il pagamento di una tassa di 500.000 dollari per dirigere una sua sceneggiatura, invece di chiedere 50.000 dollari e i diritti per tutti i sequel.

L’Episodio IV, che ha debuttato nel 1977, e i seguenti due film hanno incassato 1,8 miliardi incluse le ristampe. Dopo quella prima trilogia, Lucas era abbastanza ricco da poter fare tutto ciò che voleva. Poteva produrre il film del regista Paul Schrader “Mishima: una vita di quattro capitoli”, un film d’arte che ha incassato solo 500.000 dollari al botteghino. Oppure poteva produrre una serie televisiva sui primi anni di Indiana Jones, l’archeologo di cappa e spada che aveva creato con Steven Spielberg. A differenza de “I predatori dell’arca perduta, “Le avventure del giovane Indiana Jones” sono state destinate a essere lezioni di storia. In un episodio, il giovane Indiana avrebbe fatto amicizia con Sidney Bechet, il sassofonista di New Orleans, e avrebbe imparato a suonare il jazz.

Nei primi anni ’90, Lucas ha lanciato lo show di Iger, che era risorto da meteorologo della TV nello stato di New York a presidente della ABC. Si sono incontrati allo Skywalker Ranch, la proprietà 6.100 acri di Lucas a Marin County, in California. Iger aveva dei dubbi, ma Indiana Jones era stato uno dei più popolari personaggi cinematografici di tutti i tempi, così ha dato semaforo verde alla serie e l’ha tenuta sulla ABC per due stagioni anche se poi non è riuscito a trovare un pubblico e a consolidarla in modo creativo.

Lucas ha poi rilasciato Star Wars Episodio I: La minaccia fantasma nel 1999. Combinati, i tre film della seconda trilogia avrebbero incassato 2,5 miliardi di dollari, ma molti fan hanno pensato che fossero un disastro. Sono stati particolarmente sconvolti dal maldestro Jar Jar Binks del pianeta Naboo, una creatura con un accento giamaicano inspiegabile che in breve è divenuta il bersaglio delle parodie di South Park e dei Simpsons.

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La critica ha stroncato Lucas. Lui, dal canto suo, ha trovato difficile essere creativo quando la gente lo derideva. “E’ stato un bene lavorare prima di Internet – aveva confessato – ma ora con la rete diventa tutto molto viziato e personale. Ti viene da dire: Ma ho davvero ​​bisogno di farlo?“. Allo stesso tempo, Lucas era riluttante ad affidare il suo universo a chiunque altro. “Penso che si sentisse come se fosse stato prigioniero di Star Wars, e questa sensazione si è per di più intensificata nel corso degli anni”, ha commentato Dale Pollock, autore di Skywalking: Vita e film di George Lucas.

Il futuro di Iger alla Disney

Nel frattempo, Iger ha continuato a crescere all’interno della ABC. Dopo che la Disney ha acquistato la rete nel 1996, Iger è divenuto l’erede del presidente Disney, Michael Eisner. Per quasi un decennio, Iger è rimasto nell’ombra del suo potente mentore. Finché la Disney a un certo punto (a partire dal 2005) si è trovata nei guai. Quello che un tempo era stato il suo potente dipartimento di animazione non otteneva un buon successo  da anni e il combattivo Eisner aveva alienato molti azionisti. Il direttivo della Disney chiese così a Iger di prendere il sopravvento. E’ stato ampiamente sottovalutato, al principio, anche da Bloomemberg stesso, che lo ha descritto come un bland, scripted CEO che nessuno avrebbe chiamato “un grande pensatore strategico.”

Iger, tuttavia, dimostrò di avere una visione molto chiara. Comprese subito che il successo della Disney si basava sullo sviluppo di personaggi duraturi. Questa era stata sempre la strategia di Walt Disney che aveva aperto la strada a Topolino e alle eroine Biancaneve e Cenerentola delle favole dei fratelli Grimm. Successivamente, la Disney aveva prodotto Il ReLeone, un film d’animazione di successo, una versione a lungo in esecuzione come spettacolo di Broadway, mentre Pirati dei Caraibi è diventato una serie di film spingendo le vendite di libri correlati e videogiochi.

Poteva Disney fare per ‘Star Wars‘ della Lucasfilm quello che aveva fatto per la Pixar di ‘Toy Story‘? Iger ha accelerato questo processo, facendo acquisizioni. La prima ha previsto l’acquisto dei Pixar Animation Studios nel 2006 per 7.400.000.000 dollari. Iger ha personalmente negoziato l’accordo con Steve Jobs, che era allora amministratore delegato della Pixar. Come parte della transazione, Iger ha mantenuto il team creativo, guidato da John Lasseter, e ha permesso loro di continuare a operare, senza un minimo di interferenza, nella loro sede nei pressi di San Francisco. “Steve e io abbiamo trascorso più tempo a negoziare le questioni sociali di quello che abbiamo speso per le questioni economiche – affermò Iger – pensava che il mantenimento della culture of Pixar fosse un ingrediente importante del loro successo creativo. Aveva ragione”.

L’operazione ha portato alla Disney una nuova fonte di film di successo. Jobs è diventato anche un membro del consiglio della Disney e il suo maggiore azionista. Periodicamente avrebbe chiamato Iger, ricorda sempre Bloomemberg, per dire frasi del tipo: “Ehi, Bob, ho visto il film che hai appena rilasciato la scorsa notte”. Tuttavia, l’amministratore delegato di Disney dice che avere Jobs come amico e consigliere è stato “superlativo, piuttosto che il contrario.”

Nel 2009 Iger ha negoziato un accordo simile con la Disney per acquistare la Marvel Entertainment per 4 miliardi di dollari. Ancora una volta, Iger ha mantenuto la leadership intatta: come CEO della Marvel Isaac Perlmutter e come capo dello studio Marvel Kevin Feige. Pensava che Disney avrebbe potuto trarre profitto dalla loro profonda conoscenza del genere dei film sui supereroi. Nel 2012 la Disney ha rilasciato “The Avengers”, il primo film della Marvel che ha distribuito e commercializzato. Il film ha incassato 1.500.000.000 dollari a livello globale, il che lo rende il terzo film più redditizio della storia. “Fu un successo oltre ogni immaginazione”, dice Jessica Reif Cohen, un’analista dei media che lavora presso la Bank of America Merrill Lynch (BAC).

Disney può avere un tocco leggero nella creazione di film della Pixar e della Marvel, ma utilizza felicemente i loro personaggi e i loro mondi per sostenere le proprie altre attività. Nel mese di giugno ha aperto Carsland, un luna park ispirato ai film più popolari della Pixar, che ha ringiovanito il moribondo Disney California Adventure Park di Anaheim. Iger sta ora valutando la possibilità di introdurre attrazioni Marvel nei parchi a tema in California e all’estero. ABC sta sviluppando anche SHIELD, uno show televisivo in prima serata sull’agenzia di controspionaggio di The Avengers.

Non tutto ciò che la Disney ha fatto di recente è stato però un successo. Nel 2012 “John Carter”, che doveva essere il primo film di una trilogia tratta dai romanzi di Edgar Rice Burroughs, è stato una catastrofe al botteghino: il film si è rivelato una delle più grandi perdite economiche della storia del cinema e pertanto non ci saranno più flop a venire. E’ ancora movie biz. Ma la gamma di personaggi-guida Disney, in combinazione con i suoi centri di profitto al di fuori del cinema  hanno fatto qualcosa di insolito per l’economia blockbuster/flop di Hollywood: una società diversificata che produce una crescita affidabile. Nel triennio 2011-2013 le entrate e il reddito operativo della società sono aumentati costantemente, e lo stock è raddoppiato da quando Iger è stato nominato Amministratore Delegato nel marzo 2005. In più, il successo delle acquisizioni Pixar e Marvel ha reso possibile per Iger andare a caccia di ulteriori mini – Disney. E la Lucasfilm era in cima alla sua lista. Così nel maggio del 2011, Iger è volato al Walt Disney World Resort in Florida per l’apertura dello Star Tours: Le avventure continuano, una versione aggiornata di Star Wars che offriva ai visitatori l’illusione di viaggiare attraverso lo spazio per visitare pianeti come Tatooine. Lucas era profondamente coinvolto in questo tipo di attrazione, rivedendo personalmente i suoi progressi ogni due settimane per diversi anni.

L’incontro tra Iger e Lucas

La mattina dell’apertura dello Star Tours, Iger ha incontrato Lucas per una prima colazione presso l’Hollywood Brown Derby, uno dei ristoranti di Disney World. E’ stato chiuso per l’occasione in modo che i due uomini potessero parlare liberamente. Fresco del suo allenamento quotidiano, Iger ha ordinato uno yogurt parfait. Lucas ha ordinato una delle più grandi omelette del Brown Derby. I due si sono scambiati i convenevoli. Poi Iger ha domandato se Lucas avrebbe mai potuto considerare l’ipotesi di vendere la sua azienda.

Lucas ha risposto che aveva da poco festeggiato il suo 67 ° compleanno e stava iniziando a pensare seriamente di andare in pensione. Quindi, forse, la vendita della sua azienda era inevitabile. “Io non sono pronto a completare l’affare ora – ha detto a Iger – ma quando lo sarò, mi piacerebbe parlarne”.

Iger ha fatto del suo meglio per nascondere la sua eccitazione e gli ha detto “Chiamami quando sei pronto”. Pochi minuti dopo i due si sono armarti di spada laser per aprire l’attrazione con un finto combattimento. Si sono così riuniti su un palco, insieme a un attore in costume da Darth Vader, davanti a diverse centinaia di scatenati fan di Star Wars. Iger è rimasto colpito dalle abilità di Lucas. “Ha questo suo particolare modo di portare quella spada laser – ha ricordato Iger alla stampa – era più abile di me a usarla”.

Lucas aveva prestato molta attenzione a come Disney aveva trattato con la Pixar, alla quale si riferiva ancora come “alla mia azienda”. L’aveva fondata come divisione della Lucasfilm Computer nel 1979, e l’aveva venduta a Steve Jobs sei anni più tardi. Reputava la decisione della Disney di non immischiarsi con la Pixar “brillante”. Se alla fine ha venduto la Lucasfilm alla Disney, ha pensato che ci sarebbe potuto ancora essere un modo per conservare una certa influenza sul suo universo fittizio. Molto sarebbe dipeso da chi avrebbe guidato la Lucasfilm dopo il suo ritiro.

Ha invitato Kathleen Kennedy a pranzo a New York. E’ stata uno dei tre fondatori della Amblin Entertainment (gli altri due sono Steven Spielberg e Frank Marshall), la casa di produzione cinematografica che ha prodotto una lunga serie di successi, tra cui il “Jurassic Park” e “Schindler’s List”, ed era stata amica di Lucas per più di due decenni. “Immagino che hai sentito che sto andando avanti in modo abbastanza aggressivo per andare in pensione”, le ha detto Lucas.

“In realtà, no” ha risposto. Lucas chiese se era interessata a rilevare la Lucasfilm. Kennedy avrebbe potuto restare accecata dalla notizia, ma non fu così. “Quando Kathy è venuta, abbiamo iniziato a parlare di iniziare l’intero franchise di nuovo”, ha rivelato. “Stavo andando via, e ho detto: ‘Beh, ho avuto modo di costruire questa società in modo che funzioni senza di me, e abbiamo bisogno di fare qualcosa per renderla attraente.’ Così ho detto: Beh, diciamo solo di fare questi film“.

Gli ultimi mesi della Lucasfilm

Lucas e Kennedy hanno assunto lo sceneggiatore Michael Arndt, che aveva vinto un Oscar per “Little Miss Sunshine”, per iniziare a lavorare sulla sceneggiatura dell’Episodio VII. Hanno arruolato Lawrence Kasdan, che aveva scritto la sceneggiatura de “L’impero colpisce ancora” e “Il ritorno dello Jedi”, perché agisse come consulente. Lucas ha iniziato a parlare con i membri dell’originale Star Wars, come Mark Hamill, Carrie Fisher, e Harrison Ford, perché apparissero nei film. Nel giugno del 2012, ha chiamato Iger.

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Nei cinque mesi di negoziati che seguirono, Lucas ha sostenuto che le persone migliori per realizzare la successiva trilogia di Star Wars sarebbero stati i suoi dirigenti di lunga data della Lucasfilm. “Ho avuto un gruppo di numerose persone di grande talento che avevano lavorato per la società per molti, molti anni e sapevano davvero come lavorare su Star Wars, come fare la concessione delle licenze e fare il film”, ha spiegato Lucas. “Ho detto: penso che sarebbe saggio mantenere questo staff intatto. Abbiamo bisogno di un paio di persone per sorvegliare la proprietà in modo da essere sicuri di ottenere questi diritti“.

Iger ha capito le preoccupazioni di Lucas (“George mi ha detto una volta che quando morirà, gli piacerebbe sentir dire che è morto il creatore di Star Wars George Lucas”) e ha voluto fare in modo che Lucas, che fino a quel momento aveva controllato ogni aspetto di Star Wars, dalla scenografia alle lunchboxes, comprendesse fino in fondo che da quel momento in poi la Disney, non la Lucasfilm, avrebbe avuto l’ultima parola su tutti i film in futuro. “Abbiamo bisogno di comprendere che se acquistiamo una società, nonostante le tonnellate di conversazioni e la collaborazione reciproca, alla fine della giornata, dobbiamo essere quelli che firmano i piani, qualunque essi siano”, ha detto Alan Horn, il presidente attuale dei Walt Disney Studios.

Lucas ha accettato, in teoria. La realtà di rinunciare al controllo pesava su di lui, però. Alla fine di ogni settimana, prima che volasse a casa a Los Angeles, ha detto Kennedy, ha chiesto a Lucas come si sentisse. A volte sembrava in pace. Altre volte, no. “Sono sicura che si è fermato periodicamente a chiedersi se si sentisse davvero pronto ad andarsene”.

In un primo momento Lucas non avrebbe voluto nemmeno consegnare i suoi schizzi dei successivi tre film di Star Wars. Quando i dirigenti di Disney hanno chiesto di vederli, gli ha assicurato che sarebbe stato un grande successo e ha detto che avrebbero dovuto solo fidarsi di lui. “Alla fine si deve dire: ‘Ecco, io so quello che sto facendo. L’acquisto delle mie storie è parte di ciò in cui consiste l’affare. Ho lavorato a questo per 40 anni, e ho avuto abbastanza successo – ha confessato Lucas – voglio dire, avrei potuto dire anche: Bene, bene, mi limiterò a vendere la società a qualcun altro“.

Una volta che Lucas ha ottenuto per iscritto rassicurazioni da Disney sulle grandi linee dell’accordo, ha accettato di consegnare i trattamenti, ma ha insistito che potevano essere letti solo da Iger, Bowl, e Kevin Mayer, vice presidente esecutivo della Disney per la strategia aziendale. “Abbiamo promesso”, dice Iger. “Abbiamo dovuto firmare un accordo.” Quando Iger finalmente ha dato uno sguardo ai trattamenti, è stato euforico. “Abbiamo pensato che dal punto di vista narrativo avevano un grande potenziale”, ha rivelato a Bloomemberg.

La cessione della Lucasfilm alla Disney

Alla fine di ottobre, Iger ha chiesto a Lucas di volare fino al quartier generale della Disney a Burbank e firmare i documenti. Immaginava già che Lucas sarebbe stato malinconico.”Quando ha messo quella penna sul pezzo di carta, non ho notato alcuna esitazione – ha raccontato Iger – ma ho percepito che c’era tanta emozione. Stava dicendo addio. ”

Iger, d’altra parte, aveva le vertigini. Il giorno dopo che l’affare era stato chiuso è andato a fare “dolcetto o scherzetto” con la sua famiglia. “Ero Darth Vader,” ha rivelato. “Ho sentito un disturbo nella Forza, come se milioni di geek fossero rimasti scioccati in un istante,” ha twittato un fan in estasi il giorno della notizia. E’ stato un ritornello comune. I detrattori tuttavia avevano visto cosa era successo quando la Disney aveva acquisito la Pixar e la Marvel e molti hanno così ritenuto che la società potesse essere attendibile con R2-D2 e la Principessa Leia.

La disponibilità di Iger a lasciare che la Lucasfilm rimanesse intatta con la Kennedy al timone ha pagato quasi subito. Prima che l’affare fosse chiuso alla fine di dicembre, lei ha allungato la mano sull’agente di J.J. Abrams per vedere se lui avrebbe potuto dirigere l’Episodio VII. “Si era molto affrettato a dire, No, non credo di voler fare un passo verso quella strada – dice – era immerso nel completamento di Star Trek Into Darkness, il sequel del primo Star Trek. Sentiva di star esplorando territori che erano troppo simili”.

Kennedy ha insistito. Ha fatto una visita ad Abrams presso la sede della Bad Robot, la sua società di produzione di Santa Monica, con Arndt e Kasdan. “Essere coinvolti in questa iterazione della saga di Star Wars è più emozionante di quanto potessi pensare”, ammise a quel punto Abrams.

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Lucas ha annunciato a gennaio il suo fidanzamento con Mellody Hobson, la business girl più famosa di Chicago, e ha trascorso pertanto molto del suo tempo nella sua città natale. Anche così ha partecipato alle riunioni sulla storia per il nuovo film, giudicando le leggi e gli attributi del nuovo universo di Star Wars. «Io per lo più dicevo: ‘Non puoi farlo. Puoi farlo ‘”, ha detto Lucas. “Sai, ‘le auto non hanno le ruote. Volano con l’antigravità’. Ci sono un milione di piccoli pezzi. O potevo dire qualcosa come: ‘Non ha il potere di farlo, o lui sa fare questo.’ Conosco tutta quella roba”.

Alla domanda se chiamò i tre membri dell’originale Star Wars per l‘Episodio VII prima che l’affare venisse chiuso per tenerli informati, Lucas ha risposto: “Avevamo già firmato per Mark e Carrie e Harrison, ed eravamo praticamente in fase finale di negoziazione. Così li ho chiamati per dire: Guardate, questo è quello che sta succedendo. Fa una pausa. “Forse non dovrei dirlo. Credo che vogliano annunciare con una certa enfasi quello che è stato fattohttp://www.theblog.ithttp://www.theblog.it In ogni caso noi stiamo ancora negoziando con loro”.

Bob Iger è stato molto occupato a preparare la macchina produttiva per i giocattoli di Star Wars, le attrazioni dei parchi a tema Disney e quant’altro ha ritenuto appropriato per lo sfruttamento del franchising. Ha cercato di espandere le vendite di Star Wars all’estero e la ABC e la Lucasfilm hanno discusso di una serie televisiva live-action. Allo stesso tempo, Iger disse di non volere fare nulla che potesse mettere in discussione i film in uscita. “E’ il mio lavoro evitare questo”.

Dissero che l’acquisizione della Lucasfilm avrebbe potuto rivelarsi l’ultima grande mossa di Iger alla Disney. Aveva infatti intenzione di dimettersi dalla carica di amministratore delegato nel 2015. Al momento è ancora seduto al suo posto.

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