Chi era il mercante d’arte Wolfgang Gurlitt, cugino di Hildebrand

In alcuni articoli pubblicati in precedenza abbiamo raccontato la storia di Hildebrand e Cornelius Gurlitt, rispettivamente padre e figlio, galleristi e amanti dell’arte, che nel corso del XX secolo sono stati direttamente coinvolti nel famoso giallo del cosiddetto “tesoro di Hitler” o “tesoro dei nazisti“.

Furono proprio loro, infatti, a trafugare e nascondere per più di 80 anni 1406 capolavori della storia dell’arte, che negli anni del conflitto bellico vennero sottratti ai legittimi proprietari. Ma i Gurlitt erano stati una famiglia importante nella cultura tedesca e nelle arti in generale sin dagli inizi del XIX secolo. Tra di loro si potevano annoverare storici dell’arte, critici d’arte, pittori, musicisti, compositori, musicologi, ballerini, studiosi universitari e scrittori. Così quando Cornelius decise di lasciare il suo inconsueto patrimonio al Museo svizzero di Berna, comparvero misteriosamente ulteriori protagonisti implicati nella contesa delle opere: gli altri Gurlitt.

Wolfgang Gurlitt fu uno di questi e giocò un ruolo di primo piano nella vicenda dei dipinti contesi. Questa è la sua storia.

Wolfgang Gurlitt, l’erede dei dipinti rubati

Alla fine di novembre del 2014, poche ore dopo che il Kunstmuseum di Berna aveva annunciato di voler tenere la conferenza stampa che avrebbe confermato la sua accettazione del lascito di Cornelius Gurlitt, contenente le opere saccheggiate dai nazisti, il Lentos Kunstmuseum di Linz, in Austria, rilasciò immediatamente un comunicato stampa. Il museo austriaco annunciava la restituzione di tre opere della sua collezione agli eredi dei proprietari originali. Le informazioni fornite sulla provenienza di due delle opere avevano un nome in comune: ancora Gurlitt.

Non solo la Germania e la Svizzera, dunque, ma anche l’Austria era stata coinvolta nella vicenda del tesoro dei nazisti. Il problema principale per l’Austria non era Hildebrand Gurlitt, tuttavia, ma suo cugino, il mercante d’arte Wolfgang Gurlitt, che aveva sette anni più di lui. Dopo la guerra in Austria tutte le grandi istituzioni culturali austriache avevano organizzato commissioni per stabilire la provenienza delle opere e procedere alla loro eventuale restituzione. Il museo Lentos di Linz, in particolare, aveva istituito due commissioni: una nel 1998 e una nel 2007.

Fino ad oggi, l’istituzione ha restituito 13 opere, la più recente è quella di due pezzi di Lovis Corinth – Otello, 1884 e Vista dallo studio, 1891, entrambe della collezione Wolfgang Gurlitt su cui era stato fondato il museo.

Wolfgang Gurlitt, il fondatore del Museo di Linz

Nel 1946 il Wolfgang Gurlitt Museum della città di Linz e il co-fondare del museo Lentos Wolfgang Gurlitt avevano stretto un accordo, lo stesso anno in cui Gurlitt aveva ottenuto la cittadinanza austriaca. Il mercante d’arte, gallerista e collezionista, che aveva avuto problemi finanziari per tutta la vita, andando anche in bancarotta a Berlino alla fine degli anni 1920, aveva infatti venduto 111 dipinti e 459 opere su carta al museo; questi costituiscono il nucleo centrale delle collezioni del Lentos.

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Paul Signac: Porto di San Malo (1928)

L’accordo prevedeva inoltre che Gurlitt, che nel 1940, si era stabilito nei pressi di Linz, a Bad Aussee, un piccolo villaggio che sarebbe diventato incredibilmente affollato di capi nazisti negli ultimi mesi della seconda guerra mondiale, sarebbe stato il direttore permanente della nuova istituzione, chiamata Neue Galerie der Stadt Linz, o Wolfgang Gurlitt Museum.

Dopo la guerra, il nome Gurlitt diventò ingombrante anche in Austria, e lo sarebbe stato sempre di più: proprio come suo cugino Hildebrand, Wolfgang disse che aveva perso tutti i suoi documenti durante il bombardamento della Germania da parte degli alleati, rendendo impossibile risalire alla provenienza delle opere che aveva venduto al Comune di Linz. C’erano profondi dubbi, tuttavia, circa l’origine di molti dei pezzi. Inoltre, con il passare degli anni, i funzionari cominciarono a criticare Wolfgang per il fatto di mescolare le sue attività pubbliche con quelle private, in particolare con il suo ruolo di mercante d’arte privata. Questo conflitto di interessi portò al suo licenziamento come direttore nel gennaio del 1956; fu sostituito dal suo assistente, Walter Kasten.

Nel luglio del 1960, la città decise poi di togliere il nome Gurlitt dal titolo del museo, scegliendo di chiamarlo solo Neue Galerie der Stadt Linz. Ma Gurlitt, presentato una querela, contestò questa azione e vinse. Così nel 1963, la città fu obbligata dal tribunale a ripristinare il nome originale del museo, anche se fece del suo meglio per non dare esecuzione al provvedimento. Wolfgang morì poco dopo, nel 1965.

Wolfgang Gurlitt, il gallerista di Monaco di Baviera

Wolfgang Gurlitt non era però solo noto per i suoi legami con il Museo Lentos, in quegli anni del dopoguerra. Ha avuto anche una galleria in una posizione privilegiata a Monaco di Baviera e aveva accumulato una vasta collezione di opere di Egon Schiele, tra cui più di 100 opere su carta. Il suo ingresso nel mondo dell’arte e del collezionismo aveva le sue radici nell’operato del padre, il gallerista Fritz Gurlitt, in quanto Wolfgang aveva ereditato circa 1.500 opere da suo padre, che era morto nel 1893, quando Wolfgang era ancora un bambino.

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Eugène Boudin: Gente in spiaggia

Il nome di Fritz viveva attraverso la galleria, grazie anche a sua moglie Annarella Imhoff, che la gestì insieme al suo nuovo marito, Willi Waldecker, fino al 1912, quando Wolfgang la rilevò. La galleria divenne ben presto nota per la qualità delle sue mostre di arte moderna e contemporanea. Approfittando di quello che successe nei decenni successivi, tuttavia, nella Germania di Hitler, Wolfgang divenne ancora più noto di oggi.

Continuò infatti a raccogliere e vendere arte negli anni caldi del nazionalsocialismo (1933-45), proprio come aveva fatto suo cugino Hildebrand. Durante la seconda guerra mondiale, entrambi i cugini erano molto attivi nelle informazioni privilegiate dell’arte e avevano ottimi rapporti con i capi nazisti, fino ai commissari straordinari incaricati del non realizzato Führermuseum di Linz, Hans Posse, e al suo successore, Hermann Voss.

Come abbiamo avuto modo di ricordare, Hildebrand divenne uno dei rivenditori d’arte più importanti per i nazisti: è stato “uno dei capi ufficiali degli agenti attivi a Parigi per Linz”, ha scritto Unità di investigazione delle forze armate Usa per l’arte e i saccheggi (ALIU) in un rapporto sul traffico d’arte nella capitale francese occupata nei primi anni del 1940.

Ma gli investigatori alleati considerarono Wolfgang come di importanza marginale rispetto al Führermuseum: un “contatto vicino a Voss”, ma “non seriamente implicato” nei piani. “Hildebrand non deve essere confuso con il cugino, il commerciante berlinese Wolfgang Gurlitt che non ebbe quasi alcun rapporto con il Museo di Linz [il Führermuseum],” venne dunque dichiarato nel rapporto ALIU. La procura ALIU riferì anzi che la galleria di Wolfgang aveva “piuttosto una buona reputazione fino 1938 “, anche se in seguito il proprietario venne sospettato di aver “comprato e saccheggiato opere d’arte polacche nel 1939 “e di aver acquisito “opere d’arte a Parigi per conto del Museo di Amburgo”.

Ma un quadro più dettagliato è apparso più di recente, quando gli storici dell’arte hanno raccolto prove significative delle attività di negoziazione artistica svolte da Wolfgang Gurlitt durante la guerra. Ad esempio, nel 1940, ha ricevuto una percentuale pari al 25 per cento dalla vendita delle opere confiscate dai musei tedeschi a Berlino, Düsseldorf, Francoforte, Amburgo, Colonia e Monaco di Baviera, tra gli altri. In un’altra occasione, gli fu permesso di recarsi in Svizzera “nell’interesse del Reich” per visitare “parti interessate locali”. Ha anche comprato arte che è stata riconosciuta come confiscata dai nazisti, tra cui la Städtchen am Fluss (Città dal fiume), 1916 di Schiele Krumau, da un’asta al Dorotheum di Vienna. Il museo Lentos ha restituito il dipinto, acquistato nel 1942, ai discendenti dei proprietari originali nel 2003.

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